Batería de los 75 franceses en Verdún

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Batería de los 75 franceses en Verdún

Aquí vemos una batería de cañones de campaña franceses de 75 mm en funcionamiento en Verdún.


Cómo el mortífero cañón de 75 mm de Francia y el # 039 revolucionaron la artillería

El versátil y móvil cañón francés de 75 mm fue un diseño revolucionario que tuvo un uso generalizado durante las dos guerras mundiales.

Esto es lo que necesita recordar: Después de la Segunda Guerra Mundial, los 75 franceses se retiraron rápidamente de la mayoría de los ejércitos europeos, aunque algunos siguieron adelante en el Tercer Mundo. Durante su largo servicio, el Modelo 1897 vio acción en las dos grandes conflagraciones del siglo XX. En su introducción, el 75 representó un gran salto adelante en la tecnología de artillería, anunciando una nueva era de cañones letales y de disparo rápido. Para 1945, el arma había sido eclipsada por nuevos diseños, pero el 75 sigue siendo quizás la pieza de artillería aliada por excelencia de la Primera Guerra Mundial.

Un regimiento de infantería bávara avanzó silenciosamente en la oscuridad, saliendo de sus propias trincheras y avanzando hacia las líneas francesas a través de la desolada tierra de nadie en el medio. Si las tropas alemanas podían sorprender a sus enemigos y hacerse un hueco, podrían romper el miserable estancamiento que paralizó el frente occidental durante la Primera Guerra Mundial. no sería descubierto por el enemigo mientras esté expuesto y vulnerable en campo abierto.

Tales esperanzas se vieron frustradas cuando los reflectores franceses itinerantes señalaron al regimiento alemán. Cerca estaban los medios para su destrucción: una batería de cuatro cañones Modelo 1897 de 75 mm colocados a una milla de distancia pero con una línea de visión clara. Con una vista directa del campo de batalla, la batería francesa podría disparar directamente contra la formación alemana masiva. El comandante de la batería dio la orden de que cada arma disparara 30 rondas, y las tripulaciones obedecieron tan rápido como pudieron. La tierra de nadie se convirtió en un infierno de explosivos y metralla, que rápidamente abrumaron la capacidad de los alemanes para continuar su ataque. Una ovación se elevó desde las líneas francesas cuando los atacantes rompieron y se retiraron a la relativa seguridad de sus trincheras, pero los 75 aún no habían terminado. Los cuatro cañones dispararon 80 rondas más contra los alemanes que huían, completando la derrota. El estancamiento continuó.

Haciendo el modelo 1897

El cañón francés modelo 1897 de 75 mm fue una pieza de artillería de disparo rápido, precisa y confiable que se convirtió prácticamente en el cañón aliado por excelencia en la Primera Guerra Mundial. Inicialmente producido bajo gran secreto, con detalles de su diseño celosamente guardados por el gobierno francés, el soixante-quinze pasó a tener una larga historia de servicio en todo el mundo que duró hasta bien entrada la Segunda Guerra Mundial. Era lo suficientemente versátil como para usarlo como un cañón antitanque, aunque el tanque ni siquiera existía cuando se desarrolló el cañón en la década de 1890. Décadas más tarde, los 75 franceses seguían disparando con ira, y continuaban sirviendo tanto en funciones de artillería como de antitanques.

El desarrollo del Modelo 1897 comenzó como parte de la carrera de armamentos de artillería en curso a fines del siglo XIX. Las mejoras en explosivos y metalurgia hicieron posible crear cañones más poderosos que nunca, pero un problema plagaba a los diseñadores: el retroceso. Los cañones de campaña que eran lo suficientemente pequeños y livianos para un fácil transporte, literalmente salían volando de sus ruedas en cada disparo, lo que requería que el arma se volviera a colocar en su posición y se apuntara nuevamente antes de que se disparara la siguiente ronda. Si el arma era lo suficientemente pesada como para absorber las fuerzas de retroceso, ya no era transportable por un equipo de caballos de tamaño razonable. Se crearon sistemas de absorción de retroceso, pero ninguno de los de uso general hizo el trabajo lo suficientemente bien como para resolver el problema, y ​​los cañones aún saltaron al disparar.

En 1892, el general Charles Mathieu, director de artillería francés, tomó posesión de un informe alemán secreto sobre un nuevo cañón revolucionario que utilizaba un nuevo principio de "retroceso largo". El arma había avanzado a la etapa de prueba pero había fallado durante la prueba. Aun así, se despertó la curiosidad de Mathieu. Convocando al director del arsenal del gobierno en Bourges, Mathieu preguntó si tal diseño podría funcionar. El director regresó a su arsenal para discutir el diseño con otros ingenieros y oficiales que regresaron después de tres días de estudio, diciendo que el diseño del arma simplemente no era factible. Mathieu estaba decepcionado, pero aún no estaba dispuesto a rendirse. Se puso en contacto con el director de otro arsenal en Pateaux, en las afueras de París, Chatillon-Commentry Gun Foundry. El director, el coronel Albert Deport, tomó los datos del arma alemana y los estudió durante tres días. Cuando regresó, le anunció a Mathieu que efectivamente se podía fabricar un arma de ese tipo.

Un arma secreta

El desarrollo comenzó bajo el más estricto secreto. Toda la correspondencia se mantuvo confidencial, incluidos los informes semanales que Deport hizo a Mathieu. No se firmaron contratos ni Mathieu buscó la aprobación de sus superiores. El dinero “mal dirigido” de un fondo que normalmente se utiliza para comprar propiedades en los alrededores de París pagó el programa, hasta el costo final de 300 millones de francos. La especificación de Deport requería un arma de calibre 75 mm, pero el corazón de la nueva arma sería el sistema de retroceso. Debajo del cañón de la pistola había una base que sostenía dos cilindros hidráulicos. El cilindro superior contenía fluido hidráulico, mientras que el inferior contenía gas comprimido. Un puerto conectaba los dos cilindros y un pistón flotante mantenía separados el gas y el líquido. Cuando se disparó el arma, el fluido se empujó hacia abajo a través del puerto hacia el segundo cilindro, comprimiendo el gas hasta que se agotó la energía de retroceso, momento en el que el gas empujó contra el pistón flotante y obligó al fluido a regresar al primer cilindro. Esta "contrarreflexión" empujó el arma de nuevo a la posición de disparo, lista para el siguiente disparo. El sistema funcionó tan bien que el arma esencialmente permaneció en su lugar después de disparar sin saltar, eliminando la necesidad de volver a apuntar antes de disparar nuevamente. Esto aumentó drásticamente la velocidad de disparo.

Aunque los franceses estaban intentando diseñar una clase completamente nueva de cañones, no dudaron en adoptar características de otras armas que pensaban que podrían funcionar. El ensamblaje de la recámara del cañón era del tipo Nordenfeldt, un bloque giratorio con una muesca en un lado. Cuando se gira, la muesca expone la cámara para que se pueda insertar una ronda, luego el bloque se gira hacia atrás y se cierra. Fue simple y confiable. También se adaptaron las características de otras armas. Una década antes, otro oficial francés había diseñado un cañón de 57 mm con varios detalles nuevos. Estos incluían un dispositivo de mira separado que no estaba unido al tubo de la pistola, lo que permitió que la mira se moviera independientemente del cañón. También adoptaron el concepto de colimador, un telescopio fijo utilizado para apuntar el arma en fuego directo. Además, se adaptaron al nuevo cañón escudos de armas para la protección de la tripulación y un asiento para el artillero. El asiento solo era realmente útil si el retroceso del arma estaba lo suficientemente controlado por el nuevo sistema de retroceso para evitar que el arma saltara cuando se disparara. De lo contrario, el artillero saldría disparado cuando el arma saltara.

El secreto sobre el nuevo 75 se mantuvo incluso después de que el cañón entró en servicio con el ejército francés. El pistón flotante era de particular interés para aquellos que querían copiar el diseño de la pistola debido a la forma en que estaba sellada para evitar que el fluido y el gas se mezclaran. Este era un detalle tan importante que a los oficiales de artillería franceses se les prohibió tener conocimiento de él; de hecho, no se les permitió ver el pistón en sí cuando fue desmontado del arma. Se establecieron varios reglamentos para asegurar el secreto del mecanismo interno de los 75. Solo se podían realizar determinadas funciones de mantenimiento a nivel de batería, e incluso estas debían realizarse con un oficial presente. Las revistas técnicas francesas se abstuvieron amablemente de escribir también sobre el nuevo sistema de retroceso.

Fantásticas incursiones de fuego

Al final, todos los esfuerzos dieron sus frutos. El Modelo 1897 estableció un estándar completamente nuevo de rendimiento de artillería. En manos de un equipo de armas altamente capacitado, eran posibles velocidades de disparo de hasta 30 disparos por minuto. Esto requirió una gran práctica y precisión en el proceso de recarga, ya que el arma apenas habría terminado su movimiento de retroceso a una velocidad de una ronda cada dos segundos. Aun así, un equipo del Modelo 1897 bien entrenado podría realizar de 10 a 20 disparos por minuto sin muchos problemas. Se decía que el sistema de retroceso era tan eficaz que se podía colocar un vaso de agua en la rueda del carro y no se derramaba durante el disparo. El arma en sí, incluido su carro, pesaba poco más de 2.650 libras. El tubo tenía dos metros y medio de largo, lo que equivalía a 33 calibres (la longitud del tubo dividida por el diámetro). El alcance del fuego era de hasta cuatro millas.

La capacidad de disparo resultó útil y mortal en el frente occidental durante la Primera Guerra Mundial, donde los enemigos de los aliados tuvieron que abrirse camino a través de gruesos e infernales bombardeos de fuego de 75 mm. Al comienzo de la guerra en 1914, unos 4.000 cañones de 75 mm estaban en el inventario francés y se producirían miles más durante el conflicto.

Una reputación en la guerra

A medida que avanzaba la guerra, los alemanes empezaron a tener un sano respeto por los 75. Incluso los civiles dieron testimonio de su poder. Después de ver una batería de 75 en acción cerca de Milhausen, Francia, un ciudadano francés recordó haber observado una batería de artillería alemana instalada en un terreno elevado cerca de un cementerio, colocando sus caballos y ácaros en un terreno bajo cercano. Mientras el hombre observaba, una batería francesa de cuatro 75 abrió fuego contra los alemanes y "demolió el material y mató a casi todos los cañoneros, dirigió su fuego contra los ácaros apostados en la tierra del fondo y mató a un gran número de caballos".


Víctor de Verdún

Serrigny golpeó la puerta hasta que apareció un hombre alto, de complexión fuerte y calvo con un gran bigote rubio. Detrás de él, una mujer se cubrió discretamente con una manta. Serrigny se disculpó profusamente con Pétain por entrometerse en su licencia, luego presentó órdenes del general Joseph Joffre, comandante en jefe del ejército francés, indicando a Pétain que se presentara al cuartel general supremo a las 8 de la mañana. Pétain sabía que una ofensiva alemana había comenzado en Verdún unos días antes, y tomó la citación en el sentido de que las cosas iban mal y que pronto entraría en la batalla. Imperturbable como siempre, Pétain agradeció a Serrigny por sus esfuerzos, luego dio instrucciones a su ayudante nervioso para conseguir una habitación y descansar un poco, ya que se irían en unas pocas horas. Pétain luego regresó con su amante y disfrutó del resto de lo que luego recordó con cariño como una "velada memorable".

El general Erich von Falkenhayn, jefe del Estado Mayor alemán, conocía el valor de Verdún para Francia en términos de sus obras defensivas, así como de su imagen de fortaleza inexpugnable. ¿Dónde mejor, entonces, para llevar al ejército francés a una batalla de desgaste? Falkenhayn apodó su plan Operación Gericht ("Lugar del Juicio") y pretendía que fuera la batalla decisiva que destruiría Francia y conduciría a la victoria alemana final.

Esa batalla comenzó el 21 de febrero de 1916, cuando más de 3.500 cañones alemanes, la mayor concentración de artillería jamás vista en la guerra, abrieron fuego contra las líneas francesas delgadas en el saliente de Verdún. Después de un diluvio de acero y gas venenoso de 36 horas, el Quinto Ejército alemán, comandado por el hijo mayor del Kaiser, el príncipe heredero Wilhelm, se lanzó al ataque. El general Frédéric Herr, comandante general de la RFV, sabía que su mando estaba irremediablemente superado y ordenó una retirada táctica para concentrar sus tropas en el terreno elevado al este del Mosa. Joffre no estaba contento cuando se enteró de la medida y le ordenó a Herr que se mantuviera firme y no hiciera más retiradas. Joffre le dijo que la ayuda estaba en camino y luego ordenó al Segundo Ejército de Pétain que entrara en la batalla.

Henri-Philippe Benoni Omer Pétain nació en 1856. Se decidió por la carrera militar a los 14 años después de presenciar la destrucción de su nación por los alemanes en la guerra franco-prusiana. En 1877 Pétain se graduó de la prestigiosa academia militar francesa en St. Cyr, y durante los siguientes 37 años sirvió en la élite Chasseur Alpin (infantería de montaña) y enseñó en la escuela de infantería del ejército francés, así como en la École Militaire (War College) en París.

A finales del siglo XIX, el ejército francés se había enamorado del culto a la ofensiva y su doctrina de que vivacidad y la bayoneta llevaría el día. Burlándose de tales nociones, Pétain insistió en que la potencia de fuego, generada por una infantería y artillería estrechamente coordinadas, era la clave de la guerra moderna. Las teorías pasadas de moda y la franqueza de Pétain hicieron que se le negara el rango de oficial general, por lo que en 1914 fue teniente coronel, solo un año antes de la jubilación obligatoria. Luego vino la Gran Guerra y Pétain pasó de hereje a profeta. Su doctrina de la potencia de fuego, defendida durante mucho tiempo, resultó ser correcta en el campo de batalla, e hizo un vertiginoso ascenso de comandante de brigada a comandante general del Segundo Ejército francés en menos de seis meses. En las sangrientas batallas de 1914-1915 logró numerosas victorias, especialmente en Marne y Champagne, y se hizo conocido como uno de los mejores generales del ejército francés.

Pétain había elegido la ciudad de Souilly, a unos 14 kilómetros al sur de Verdún, como cuartel general del Segundo Ejército. El 25 de febrero viajó allí en automóvil a través de una terrible tormenta invernal. El adjunto de Joffre, el general Nöel de Castelnau, saludó a Pétain. Aunque de Castelnau había reconocido el campo de batalla, solo pudo proporcionar a Pétain informes de progreso incompletos. Insatisfecho, Pétain viajó al cuartel general de Herr para evaluar él mismo la situación y se encontró con una escena de desolación: un Herr cabizbajo le dijo que Fort Douaumont, baluarte de las defensas francesas en Verdún, había caído ese mismo día. Los alemanes ocupaban la mayor parte de las tierras altas al este del Mosa, y Herr había comenzado los preparativos para una retirada general a través del río, lo que esencialmente significaba abandonar Verdún.

Pétain regresó a Souilly e informó de los planes de Herr a De Castelnau. Apenas conteniendo su ira, De Castelnau explicó que Joffre ya había decidido que Herr debía irse, y esto simplemente lo confirmó. De Castelnau escribió una orden concisa en nombre de Joffre, colocando a Pétain al mando de todas las fuerzas francesas en el sector de Verdún.

Aunque no había dormido en las últimas 24 horas, Pétain ignoró las solicitudes de su personal para descansar. El ayuntamiento de Souilly fue requisado para su uso como cuartel general, y su personal transformó el antiguo edificio en un moderno puesto de mando. Pétain colocó un gran mapa de la RFV en la pared de su oficina y, mientras lo estudiaba, empezó a darse cuenta de la inmensidad de la tarea que tenía por delante. Había poco espacio para maniobrar en la orilla este del Mosa, pero perderlo era perder Verdún. Por lo tanto, Pétain decidió establecer su línea principal de resistencia al este del Mosa mientras desplegaba la mayor parte de su artillería en las alturas al oeste del río, donde sería relativamente seguro pero aún capaz de disparar a los alemanes atacantes. Pétain pasó la mayor parte de la noche marcando posiciones defensivas para cada cuerpo y emitiendo órdenes para el despliegue de los refuerzos programados para llegar durante los próximos días.

Pétain finalmente se derrumbó en un catre en su oficina justo antes del amanecer, solo para despertar unas horas más tarde con fiebre alta y una tos feroz. Le diagnosticaron neumonía doble. El médico convocado por su personal dijo que podría ser fatal y recetó medicación y reposo. Pétain bebió una variedad de medicinas y remedios caseros, hizo caso omiso de las terribles advertencias y volvió al trabajo. Envolvió mantas alrededor de su cuerpo asolado por la fiebre y colocó una estufa barrigón junto a su catre junto con un pequeño escritorio y un teléfono. Allí, encaramado en el borde de su lecho de enfermo y al borde de la muerte, Pétain tomó el mando de las operaciones militares francesas en Verdún.

Telefoneando a cada uno de los cuarteles generales de cuerpo y división en la RFV, anunció: “Habla el general Pétain. Asumo el mando. Informe a sus tropas. Mantén tu coraje. Sé que puedo depender de ti ". Bajo su firme dirección, los defensores franceses recuperaron el equilibrio y lucharon salvajemente contra los sorprendidos alemanes, que pensaban que la batalla ya había ganado. Aunque Fort Douaumont había caído, todas las demás fortalezas del sector permanecieron en manos francesas. Pétain anuló las instrucciones anteriores de Herr para la demolición de estos fuertes y en su lugar ordenó reforzarlos y reabastecerlos. Los fuertes se convertirían en los principales centros de resistencia sobre los que se basaría su línea defensiva. Aún superados en armamento y número, los franceses se aferraron obstinadamente a sus fortalezas y obras defensivas a lo largo de la orilla este del Mosa y rechazaron numerosos asaltos alemanes. A los pocos días, la ofensiva alemana comenzó a perder impulso.

Con la crisis inmediata controlada, Pétain centró su atención en la precaria situación del suministro en Verdún. Antes de la guerra había dos líneas ferroviarias importantes en Verdún, pero el avance alemán de 1914 había cortado una, mientras que la otra corría precariamente cerca de las líneas alemanas y fue fácilmente interceptada por su fuego. Esto dejó la cabeza de ferrocarril utilizable más cercana en Bar-le-Duc, a unas 45 millas al sur de Verdun. Estaba débilmente conectado con la ciudad fortaleza por un camino de tierra de 20 pies de ancho y el Meusien, un pequeño ferrocarril que apenas funcionaba.

Pétain utilizó el Meusien para transportar alimentos, pero por lo demás la línea era insuficiente. Ordenó la construcción de una línea ferroviaria adecuada a Verdún, pero sabía que esto llevaría meses. Hasta entonces, sus refuerzos, repuestos y municiones tendrían que ser transportados en camión desde la línea de ferrocarril en Bar-le-Duc hasta Verdun. Entonces Pétain trajo el Servicio de automóvil de l’armée française por lo que se convertiría en el mayor uso de vehículos motorizados en la guerra hasta ese momento. Dividió la carretera de Bar-le-Duc a Verdun en seis secciones, cada una con talleres de reparación, estaciones de servicio, su propio oficial al mando y un contingente de policía militar para dirigir el tráfico. La administración de los convoyes de suministros fue la Automóvil de servicio y la comisión de tráfico de Bar-le-Duc, especialmente creada, integrada en conjunto por 9.000 oficiales y hombres con 3.900 vehículos. Esta fuerza fue responsable de trasladar refuerzos, reemplazos, municiones y suministros para todo un ejército, así como de evacuar a los heridos del campo de batalla a los hospitales de la retaguardia. El camino fue bautizado luna Voie Sacrée ("El Camino Sagrado"), y a lo largo de él, la sangre de Francia se vertió en el horno de Verdún.

En medio del trabajo de Pétain para organizar sus líneas de suministro, las gélidas temperaturas que habían dominado los primeros días de batalla aumentaron inesperadamente. El clima moderado transformó la Voie Sacrée en un pantano infranqueable, y las columnas de suministros franceses se detuvieron en el barro.Pétain enfrentó este desafío reclutando a la población local en batallones de trabajo. Estableció una serie de canteras de roca y organizó equipos de relevo de trabajadores civiles para trasladar la grava producida allí a la carretera. Batallones de trabajadores de tropas coloniales de África y Asia trabajaron febrilmente para palear la grava en el barro y endurecer el camino. Estos extraordinarios esfuerzos solidificaron la carretera y los camiones comenzaron a rodar una vez más hacia Verdún.

Los convoyes motorizados trasladaron hombres y material a la zona de batalla durante todo el día. La actuación del Automóvil de servicio en las etapas iniciales críticas de la Batalla de Verdún fue estupendo, especialmente considerando el terrible clima y los vehículos primitivos. En las dos primeras semanas de la batalla, camiones franceses transportaron 190.000 hombres, 22.500 toneladas de municiones y 2.500 toneladas de varios otros materiales. la Voie Sacrée a Verdún.

Con su salvavidas logístico en su lugar, la siguiente prioridad de Pétain era establecer la supremacía francesa del fuego. Reorganizó las armas a su disposición y envió solicitudes urgentes de baterías y municiones adicionales. Pétain recordó más tarde: “Insistí incansablemente en la actividad de la artillería. Cuando los oficiales de enlace de los distintos cuerpos de ejército, reunidos en Souilly para su informe diario, comenzaron a explicarme en detalle el curso de los combates en sus distintos frentes, nunca dejé de interrumpirlos con la pregunta: '¿Qué han sido sus baterías? ¿haciendo? Discutiremos otros puntos más adelante ". Pétain emitió una directiva de que el fuego de artillería debería concentrarse y ordenó a los observadores que le informaran de cada bombardeo en detalle, hasta el tipo de proyectil disparado por cada arma. Con estos informes coordinó el fuego de todas las baterías del Segundo Ejército.

En 1916, los aviones y los globos de observación eran los ojos de la artillería. Los alemanes habían establecido la superioridad aérea en las primeras etapas de la batalla, pero el general francés estaba decidido a recuperarla para que sus cañones tuvieran la dirección de fuego adecuada. Llamó al pionero piloto de combate francés Charles Tricornot de Rose a su cuartel general y exclamó: “¡Rose, estoy ciego! ¡Limpia los cielos por mí! "

En las semanas siguientes, el comandante de Rose reunió a los mejores pilotos del Aéronautique militaire, incluidos Jean Navarre, Georges Guynemer y Charles Nungesser. De Rose organizó a estos pilotos de élite en escadrilles de chasse, los primeros escuadrones de caza verdaderos en la historia de la aviación, y los envió a la batalla contra los alemanes.

Los nuevos escuadrones de caza obtuvieron numerosas victorias. A instancias de Pétain, aumentaron drásticamente en fuerza durante el transcurso de la batalla y se actualizaron repetidamente con nuevos y mejores modelos de aviones. Finalmente hubo 15 escuadrones, incluido el famoso Escadrille américaine (más tarde rebautizado el Escadrille de Lafayette), compuesto por pilotos estadounidenses voluntarios que experimentaron por primera vez el combate aéreo en los cielos de Verdún. En el verano de 1916, los aviadores aliados habían ganado la partida. “Verdún fue el crisol donde se forjó la aviación francesa”, escribió Pétain más tarde. Su capacidad para incorporar la tecnología naciente de la aviación militar en sus operaciones en Verdún fue un componente clave en la victoria francesa final.

Después de la arremetida alemana de febrero y marzo de 1916, la batalla se convirtió en una lúgubre lucha de desgaste en la que los franceses se encontraban en una clara desventaja. Apretujados en una estrecha cabeza de puente en la orilla este del Mosa, estaban rodeados por artillería alemana que superaba en número y en armas a la suya. La única ventaja que reclamaron los franceses fueron sus fuertes, que por orden de Pétain se habían transformado en poderosos centros de resistencia. La ciudadela central de Verdún sirvió como puesto de mando principal. Sus enormes muros cubiertos de tierra y sus galerías subterráneas lo convirtieron en una sede ideal, un hospital y un depósito de suministros. El centro de mando táctico para las operaciones francesas en la orilla este del Mosa era Fort Souville, uno de los fuertes más modernos del sector. También estaba bien construido, con múltiples posiciones de ametralladoras de hormigón reforzado con acero que se elevaban como una hidra desde la fortaleza subterránea y escupían fuego a cualquiera que se atreviera a acercarse. Esta fortaleza resistió numerosos ataques, excluyendo todos los intentos de los alemanes de avanzar desde su cresta y tomar Verdún. Los fuertes más antiguos del sector resultaron muy útiles como refugios para formaciones de reserva, suministros y hospitales de campaña.

Pétain, a diferencia de muchos otros comandantes de la época, tenía una sincera preocupación por el bienestar de sus hombres y comprendía el sacrificio que se pedía a los soldados que enviaba a la batalla. Instituyó un sistema de rotación, mediante el cual, después de tres días en el frente, una división se retiraría y pasaría una semana recuperándose antes de regresar a la batalla. Esto permitió a los hombres el respiro suficiente para mantenerse física y psicológicamente fuertes para la pelea. En marcado contraste, la práctica alemana era mantener las divisiones de primera línea en acción hasta que fueran prácticamente destruidas.

El general Joffre estaba complacido con la defensa de Verdún por parte de Pétain, pero se impacientó con la batalla. Instó a Pétain a lanzar una contraofensiva inmediata, pero Pétain se negó, insistiendo en que los alemanes todavía eran demasiado fuertes. Joffre también estaba molesto por las constantes demandas de Pétain de más hombres, armas y suministros que la Batalla de Verdún estaba consumiendo las reservas que Joffre había destinado para una ofensiva conjunta franco-británica a lo largo del Somme ese verano.

Joffre creía que la obsesión de Pétain por Verdún lo había cegado a la estrategia general de los Aliados. El comandante en jefe francés argumentó que la mejor manera de detener los ataques alemanes en Verdún era que los aliados lanzaran su propia ofensiva en un sector diferente. Por su parte, Pétain se sintió frustrado por un alto mando que no reconoció que había llegado la batalla culminante de la guerra. Pétain creía que si Verdún caía, la propia Francia no sobreviviría.

En abril de 1916, harto de la intransigencia de Pétain, Joffre lo pateó arriba y lo nombró comandante del Grupo de Ejércitos Central, que incluía al RFV. Asignó al general Robert Nivelle al mando del Segundo Ejército. Joffre creía que este nuevo arreglo de mando ofrecería lo mejor de ambos mundos: Pétain tendría los recursos de todo un grupo de ejércitos a su disposición, y eso le permitiría a Joffre reanudar el almacenamiento de recursos para la Ofensiva de Somme. Joffre también creía que Nivelle estaría más inclinada a lanzar la contraofensiva de Verdún que había buscado durante mucho tiempo.

El 22 de mayo de 1916, poco después de esta reorganización, Nivelle lanzó la contraofensiva. El objetivo era la reconquista de Fort Douaumont, con su posición dominante en la orilla este del Mosa y su valor político como símbolo del éxito temprano de Alemania. El ataque francés hizo un buen progreso inicial, pero los alemanes, como había temido Pétain, todavía eran demasiado fuertes. La fuerza de asalto logró atravesar la fortaleza, pero fue expulsada en cuestión de horas por un fuerte contraataque.

A raíz de esta contraofensiva fallida, Pétain reafirmó su autoridad sobre las operaciones militares en Verdún. En teoría, la nueva estructura de mando diseñada por Joffre había liberado a Pétain de sus responsabilidades tácticas en el sector, pero en realidad Pétain retuvo el control y mantuvo a Nivelle con una correa muy corta.

En junio, los alemanes lanzaron un nuevo ataque destinado a expulsar a las fuerzas francesas de la orilla este del Mosa. Los alemanes invadieron rápidamente las posiciones francesas periféricas y se dirigieron hacia Fort Vaux. El comandante Sylvain-Eugène Raynal defendió el fuerte con una fuerza de unos 600 hombres, incluidos muchos soldados heridos que habían buscado refugio allí mientras avanzaba la ofensiva alemana. La artillería pesada golpeó el fuerte, suavizándolo para el ataque de todo un cuerpo alemán. Raynal y su valiente fuerza lograron desviar los asaltos alemanes durante casi una semana antes de sucumbir a la sed cuando se acabaron sus suministros de agua. Aunque el fuerte cayó, la posición defensiva de Raynal había empantanado a los alemanes. El enfrentamiento también había demostrado una vez más el poder defensivo de los fuertes franceses. Durante toda la campaña de 10 meses, los alemanes solo capturaron Douaumont y Vaux.

La ofensiva franco-británica de Somme comenzó por fin el 1 de julio, imponiendo tremendas demandas a las fuerzas alemanas en el frente occidental. El 12 de julio, el Quinto Ejército del Príncipe Heredero Wilhelm hizo un esfuerzo final para capturar Verdún, pero los franceses causaron grandes pérdidas y lo devolvieron después de días de intenso combate. Su plan para la victoria en Verdún se arruinó, Falkenhayn trasladó sus fuerzas al Somme para hacer frente a la nueva ofensiva aliada.

El fracaso alemán en la captura de Verdún tuvo repercusiones dramáticas: en agosto de 1916, el Kaiser Wilhelm II reemplazó a Falkenhayn por el mariscal de campo Paul von Hindenburg. Hindenburg y su brillante jefe de estado mayor, el general Erich Ludendorff, habían logrado una serie de grandes victorias sobre los rusos en el frente oriental.

Poco después de asumir sus nuevas posiciones, Hindenburg y Ludendorff inspeccionaron el sector de Verdun y lo describieron como "un infierno normal". El nuevo jefe del Estado Mayor informó al Kaiser Wilhelm que "las batallas agotan a nuestro ejército como una herida abierta". Hindenburg escribió más tarde: “En gran medida, la flor de nuestras mejores tropas de combate había sido sacrificada en la empresa. El público en casa aún anticipó un glorioso tema a la ofensiva. Sería demasiado fácil dar la impresión de que todos estos sacrificios han sido en vano ". Hindenburg detuvo las operaciones ofensivas en Verdún y ordenó al príncipe heredero Wilhelm que consolidara sus fuerzas en posiciones defensivas. En lo que respecta al alto mando alemán, la batalla de Verdún había terminado y esperaban que los franceses lo vieran de la misma manera.

Pétain no tenía tal intención. Sabía que antes de que se pudiera reclamar la victoria, habría que recuperar el Fuerte Douaumont. Encaramado en lo alto del punto más alto al este del Mosa, sus torretas blindadas dominaban el campo de batalla, haciendo llover fuego de artillería alemana sobre las fuerzas francesas y el propio Verdún. Pétain planeó una gran contraofensiva para el otoño de 1916 para recuperar los fuertes Douaumont y Vaux, así como toda la línea de la cordillera al este del río.

Trabajó en estrecha colaboración con Nivelle para ensamblar armas y municiones para el ataque y para refinar el concepto de Nivelle de un "bombardeo rodante", en el que una cortina de fuego de artillería se dejaba caer directamente frente a las formaciones de asalto y luego se desplazaba hacia adelante a intervalos cronometrados para proporcionar fuego de apoyo a medida que avanzaba la infantería. Los dos hombres acordaron que el general Charles Mangin debería liderar el ataque. Apodado "el Carnicero" por sus detractores, Mangin era un hábil estratega que condujo personalmente a sus tropas a la batalla. Pétain se encargó de que los batallones de Mangin recuperaran su fuerza máxima y estuvieran equipados con las armas más modernas, incluidos lanzagranadas, rifles automáticos y lanzallamas.

La contraofensiva comenzó el 19 de octubre. Pétain había acumulado más de 700 cañones pesados, incluida una batería de nuevos cañones ferroviarios "superpesados" de 400 mm, y un número similar de piezas ligeras y medianas. Hizo de los disparos de contrabatería una prioridad absoluta, y en solo tres días la artillería francesa, dirigida por globos de observación y aviones, derribó a más de la mitad de las baterías alemanas en el sector de Douaumont.

Para mantener a los alemanes desequilibrados, Mangin no atacó al amanecer como de costumbre, sino que permaneció en posición durante la mañana. Luego, a las 2 p.m., los gritos de batalla resonaron en el aire fresco del otoño. Los principales batallones de asalto de Mangin lograron sorprender a los defensores alemanes y rápidamente invadieron sus líneas del frente. Un proyectil de artillería pesada penetró en Fort Douaumont durante el bombardeo y provocó un incendio que expulsó a los alemanes. El fuego fue controlado, pero no antes de que la infantería francesa hubiera invadido las posiciones alemanas. Una hora después de que comenzara el ataque, los cohetes de señales se elevaron sobre Fort Douaumont, indicando a la artillería francesa que cambiara su fuego. Las tropas de asalto usaron espejos para enviar un mensaje de una palabra al puesto de mando táctico en Fort Souville: Victoire. Los vítores resonaron ante la noticia de que después de ocho meses Fort Douaumont estaba de vuelta en manos francesas.

Los alemanes sufrieron grandes pérdidas durante la contraofensiva, y el 1 de noviembre el avance constante de la infantería francesa obligó al príncipe heredero Wilhelm a abandonar Fort Vaux, su otro gran premio. Ludendorff se lamentó más tarde: "La pérdida [de los fuertes] fue dolorosa, pero aún más grave fue la destrucción totalmente inesperada de algunas de nuestras divisiones".

Pétain persistió con su ofensiva. Después de consolidar sus posiciones alrededor de Douaumont, se movió para empujar a los alemanes más atrás, para garantizar la seguridad del fuerte. El 14 de diciembre, los franceses atacaron, infligiendo grandes pérdidas a los alemanes. Cuando la Batalla de Verdún llegó a su fin en medio de una tormenta de nieve el 16 de diciembre, los alemanes habían retrocedido casi a su punto de partida de febrero. Este ataque final selló la victoria francesa. Ludendorff admitió: “No solo sufrimos muchas bajas, sino que también perdimos posiciones importantes. La tensión durante este año había resultado demasiado grande ... Estábamos completamente agotados en el frente occidental ".

La Batalla de Verdún fue una de las batallas más largas y sangrientas de la historia, duró casi 10 meses y costó más de medio millón de bajas francesas y alemanas. La victoria francesa marcó el descenso de Alemania al abismo. Si bien muchas personas contribuyeron al triunfo, Pétain se elevó por encima de todas. El general Joffre escribió más tarde: “Lo que salvó a Verdún fue el sentido táctico altamente desarrollado [de Pétain], su continuo perfeccionamiento de los métodos de defensa y la mejora constante que realizó en la organización del mando de las unidades superiores. El general Pétain fue el corazón y el alma de la acción ”.

Robert B. Bruce es el autor de Pétain: Verdun a Vichy. Para leer más, también recomienda: Verdun, de Henri-Philippe Pétain, y El precio de la gloria, de Alistair Horne.


Descripción del mecanismo de retroceso hidroneumático [editar | editar fuente]

Canon de 75 mecanismo de recámara.

El cañón de la pistola se deslizó hacia atrás sobre los rodillos, incluido un juego en la boca, cuando se disparó el tiro. El cañón estaba unido cerca de la recámara a un vástago de pistón que se extendía hacia un cilindro lleno de aceite colocado justo debajo de la pistola. Cuando el cañón retrocedió, el pistón retrocedió por el retroceso del cañón y, por lo tanto, empujó el aceite a través de un pequeño orificio hacia un segundo cilindro colocado debajo. Ese segundo cilindro contenía un pistón que flotaba libremente y que separaba el aceite que brotaba de un volumen confinado de aire comprimido. Durante el retroceso del cañón, el aceite empujó el pistón flotante hacia adelante, comprimiendo aún más el aire. Esta acción absorbió el retroceso progresivamente a medida que aumentaba la presión del aire interno y, al final del retroceso, generó una contrapresión fuerte pero decreciente que devolvió el arma a su posición original. La suavidad de este sistema no tuvo igual en 1897, y durante al menos otros diez años. Cada ciclo de retroceso en el French 75, incluido el regreso hacia adelante, duró aproximadamente dos segundos, lo que permitió una velocidad de disparo máxima alcanzable de aproximadamente 30 rondas por minuto.

Municiones [editar | editar fuente]

El French 75 disparó dos tipos de proyectiles, ambos con una velocidad de salida deliberadamente alta de 500 metros por segundo (1,600 & # 160ft / s) y un alcance máximo de 6,900 metros (7,500 & # 160yd). Las propiedades balísticas se han diseñado específicamente para trayectorias relativamente planas que se extienden hasta los objetivos designados.

  • Un proyectil de alto explosivo (HE) de acero de paredes delgadas, detonado por impacto, de 5,3 kilogramos (12 & # 160lb) con una espoleta de retardo de tiempo. Estaba lleno de ácido pícrico, conocido en Francia como "Melinita", utilizado desde 1888. El retraso duró cinco centésimas de segundo, diseñado para detonar el proyectil en el aire ya la altura de un hombre después de rebotar hacia adelante desde el suelo. Estos proyectiles eran particularmente destructivos para los pulmones de los hombres cuando explotaban en su proximidad.
  • Un proyectil de metralla de espoleta de 7.24 kilogramos (16.0 & # 160lb) que contiene 290 bolas de plomo. Las bolas se dispararon hacia adelante cuando el temporizador de la espoleta llegó a cero, idealmente estallando muy por encima del suelo y de las tropas enemigas. Durante 1914 y 1915, el proyectil de metralla fue el tipo de munición dominante que se encontró en las 75 baterías francesas. Sin embargo, en 1918, los proyectiles de alto explosivo se habían convertido prácticamente en el único tipo de munición de 75 mm que quedaba en servicio. Además, se introdujeron varios proyectiles y espoletas nuevos debido a las demandas de la guerra de trincheras. Un proyectil con cola de bote (con un coeficiente balístico superior) que podía alcanzar los 11.000 metros (12.000 & # 160yd) también se utilizó durante la última parte de la guerra.

Cada proyectil, ya sea un proyectil de alto explosivo o de metralla, se fijaba a una caja de latón que se expulsaba automáticamente cuando se abría la recámara.

Capacidad de disparo rápido [editar | editar fuente]

El French 75 introdujo un nuevo concepto en tecnología de artillería: disparo rápido sin realinear el cañón después de cada disparo. & # 915 & # 93 La artillería más vieja tenía que volver a ser vista después de cada disparo para permanecer en el objetivo y, por lo tanto, no disparaba más de dos disparos por minuto. El French 75 entregó fácilmente quince disparos por minuto y pudo disparar aún más rápido durante cortos períodos de tiempo. Esta velocidad de disparo, la precisión del arma y la letalidad de las municiones contra el personal, hicieron que el 75 francés fuera superior a toda la artillería de campo del regimiento en ese momento. Cuando estuvo listo para la acción, el primer disparo enterró la pala del camino y los dos anclajes de las ruedas en el suelo, luego de lo cual todos los demás disparos se dispararon desde una plataforma estable. Bajar los anclajes de las ruedas atadas al sistema de frenado se llamaba "abattage". El cañón no se podía elevar más allá de los dieciocho grados, a menos que la pala del rastro se hubiera cavado profundamente en el suelo; sin embargo, el cañón de campaña de 75 & # 160 mm no estaba diseñado para" disparar en picado ". El cañón se podía atravesar lateralmente 3 grados al lados deslizando el camino en el eje de la rueda. Se puede realizar un desplazamiento progresivo junto con pequeños cambios de elevación mientras se dispara continuamente, llamado "fauchage"o" fuego de barrido ". Una batería de 4 cañones disparando metralla podría lanzar 17.000 proyectiles de bolas en un área de 100 metros de ancho por 400 metros de largo en un solo minuto, con resultados devastadores. Debido a la capacidad de atravesar del arma, cuanto mayor sea la distancia a la concentración enemiga, el área más amplia que podría ser barrida.


Verdún (1916)

Al elegir Verdún como el principal objetivo alemán para 1916, el general Erich von Falkenhayn, jefe del Estado Mayor alemán y ministro de Guerra, anticipó la burla de que los británicos lucharían hasta el último hombre en los ejércitos de sus aliados. Falkenhayn razonó que, para los británicos, los frentes europeos en la Primera Guerra Mundial no representaban más que un espectáculo secundario, con los ejércitos ruso, italiano y francés como sus chivos expiatorios. Los italianos y los rusos, creía Falkenhayn, ya se estaban hundiendo por su propia ineptitud. Solo quedó Francia.

"Francia casi ha llegado al final de su esfuerzo militar". Falkenhayn escribió al káiser alemán Wilhelm II en diciembre de 1915.

Si logramos abrir los ojos de su gente al hecho de que en un sentido militar no tienen nada más que esperar. . . se alcanzaría el punto de ruptura y la mejor espada de Inglaterra se le saldría de la mano. . . Detrás del sector francés en el frente occidental, hay objetivos para cuya retención el Estado Mayor francés se vería obligado a incluir a todos los hombres que tenga. Si lo hacen, las fuerzas de Francia se desangrarán hasta morir, ya que no se puede hablar de una retirada voluntaria.

El objetivo que eligió Falkenhayn para poner a Francia en este dilema moral y militar fue la ciudad masivamente fortificada de Verdún, en el río Meuse canalizado. Verdun encajaba admirablemente en el proyecto de Falken-hayn. Tenía un inmenso significado histórico y emocional para los franceses y formó el eje norte de la doble línea de defensa de fortificaciones construida para proteger la frontera oriental de Francia después de la guerra franco-prusiana de 1870–1. Montar un asalto aquí, con suficiente potencial amenazante, calculó Falkenhayn, y el ejército francés sería atraído inextricablemente a Verdún y destrozado hasta la extinción por los alemanes. El destrozo sería proporcionado por una serie de avances limitados, pero desgastantes, intensamente apoyados por la artillería y condimentados con sorpresa.

Las propuestas de Falkenhayn atrajeron al Kaiser y a su hijo, el príncipe heredero Wilhelm, cuyo quinto ejército había estado atacando a Verdún con poco éxito desde 1914. Pero el príncipe y su jefe de personal, el general Schmidt von Knobelsdorf, parecían ver la campaña de Verdún. más en términos de destrozar a los franceses con un bombardeo que de desangrarlos por desgaste. Wilhelm, que quería atacar a ambos lados del Mosa, no solo en la margen derecha, como propuso Falkenhayn, declaró que el propósito de la campaña era "capturar la fortaleza de Verdún con métodos precipitados". Comparada con esta feroz fraseología, la noción de Falkenhayn de "una ofensiva en el área del Mosa en dirección a Verdún" parecía enigmática. A pesar del apropiadamente malévolo nombre en clave de Operación Gericht (Juicio) dado a su ofensiva, el enfoque esencialmente desganado de Falkenhayn plantó las semillas del último fracaso alemán en Verdún. Básicamente, ese fracaso se basó en la tímida elección de Falkenhayn de un frente demasiado estrecho para el ataque inicial y también en su extrema parsimonia al repartir reservas.

Aunque el príncipe heredero Wilhelm y otros parecían sospechar este resultado, los preparativos para la campaña siguieron adelante como lo había planeado originalmente Falkenhayn. Lo hizo a un ritmo notable para esos momentos de ocio. Semanas, más que los meses habituales, dividieron las consultas preliminares de Falkenhayn con el Kaiser en Potsdam el 20 de diciembre de 1915 o alrededor de esa fecha desde la emisión de las órdenes finales el 27 de enero de 1916 y la fecha prevista del ataque del 12 de febrero.

Durante este período, los alemanes acumularon en los bosques que rodeaban Verdún una fuerza masiva de 140.000 hombres y más de 1.200 cañones, 850 de ellos en primera línea, junto con 2,5 millones de proyectiles traídos por 1.300 trenes de municiones y un brazo aéreo de 168 aviones. así como globos de observación. Se logró un nivel superlativo de secreto mediante el hábil camuflaje de los cañones, la construcción de galerías subterráneas para albergar a las tropas en lugar de las trincheras más habituales y de desempate, y mediante patrullas aéreas desde el amanecer hasta el anochecer para albergar a las tropas. evitar que los pilotos franceses echen ojos espías sobre la zona.

Sin embargo, estos preparativos gigantescos iban dirigidos contra un mamut militar al que le habían extraído los dientes. A principios de 1916, la tan cacareada inexpugnabilidad de Verdún se había debilitado seriamente. Había sido "desclasificado" como fortaleza el verano anterior y se habían retirado todos, salvo algunos, sus cañones y guarnición. Este fue principalmente el trabajo del general Joseph JC Joffre, C-en-C del ejército francés, quien, junto con otros, había presumido por la caída relativamente fácil en 1914 de las fortalezas belgas en Lieja y Namur que esta forma de defensa era redundante. en lo que respecta a la guerra moderna. Entre agosto y octubre de 1915, por lo tanto, Verdún fue despojado de más de 50 baterías completas de armas y 128.000 cartuchos de municiones. Estos se repartieron en otros sectores aliados donde la artillería escaseaba. El proceso de desmantelamiento aún continuaba a fines de enero de 1916, momento en el que los 60 fuertes de Verdún poseían menos de 300 cañones con munición insuficiente.

El resultado fue que en vísperas de la ofensiva alemana, las defensas francesas en Verdún eran peligrosamente débiles, desde los trabajos de trinchera, excavaciones y postes de ametralladoras hasta la red de comunicaciones y las cercas de alambre de púas. Los hombres con visión de futuro que protestaron por el desarme precipitado de Verdún lo hicieron en vano. Uno de ellos, el general Coutanceau, fue despedido como gobernador de Verdún y reemplazado en el otoño de 1915 por el anciano y aparentemente más dócil general Herr. Otro, el coronel Emile Driant, comandante de los batallones de cazadores 56. ° y 59. ° de la 72.a división, 30. ° cuerpo, advirtió ya el 22 de agosto de 1915: "El golpe de maza se dará en la línea Verdun-Nancy". Después de que su opinión llegara a oídos de Joffre, Driant fue severamente reprendido en diciembre por despertar temores infundados. El general Herr se dio cuenta rápidamente de que la alarma de Coutanceau estaba perfectamente justificada y de que necesitaba urgentemente refuerzos para preparar la línea de defensa que Joffre había ordenado en Verdún. Pero las súplicas de Herr hicieron poco por penetrar la nube de presunción que se arremolinaba sobre la cuestión de la defensa de Verdún. Este estado de ánimo permaneció impermeable durante algunas semanas, a pesar de la información de los desertores alemanes sobre los movimientos de tropas y la cancelación de licencias y otros destellos de la terrible verdad.

El último momento casi había llegado antes de que un rayo de sentido comenzara a filtrarse. El 24 de enero, el general Nöel de Castelnau, jefe de personal de Joffre, ordenó que se completaran rápidamente la primera y la segunda línea de trincheras en la margen derecha del Mosa, y una nueva línea en el medio.

El 12 de febrero, dos nuevas divisiones llegaron a Verdún, para gran alivio de Herr, para llevar la fuerza francesa a 34 batallones contra 72 alemanes. Si el ataque alemán hubiera comenzado el 12 de febrero como estaba previsto, sin duda se habría aplastado a través de las débiles defensas francesas para conseguir una impresionante victoria aplastante.

Tal como estaban las cosas, el 12 de febrero no fue un día de batalla salvaje, sino de ventiscas de nieve y niebla densa que ofrecían menos de 1.100 metros de visibilidad. Se decía que la zona de Verdún "disfrutaba" del clima más sucio de Francia. Durante una semana estuvo a la altura de su reputación con nieve, más nieve, aguaceros y vendavales.

No fue sino hasta el 21 de febrero, justo antes de las 07.15, cuando un proyectil masivo, casi tan alto como un hombre, estalló desde uno de los dos cañones navales alemanes de 15 pulgadas (380 mm) y rugió sobre las 20 millas que separaban su posición camuflada de Verdún. . Allí, explotó en el patio del Palacio Episcopal. A esta señal, un bombardeo de artillería asesino estalló desde las líneas alemanas y un tornado de fuego, incluidos proyectiles de gas venenoso, comenzó a despellejar las posiciones francesas a lo largo de un frente de seis millas. La tierra se convulsionó y el aire se llenó de llamas, vapores y un holocausto de metralla y acero que, claramente esperaban los alemanes, destruiría a todos los seres vivos a su alcance. El bombardeo siguió y siguió hasta alrededor de las 1200, cuando se detuvo para que los observadores alemanes pudieran ver dónde, si es que en algún lugar, sobrevivieron los focos de defensores franceses. Luego, la artillería comenzó de nuevo, rompiendo trincheras, refugios, alambre de púas, árboles y hombres hasta que toda la zona desde Malancourt hasta Eparges se convirtió en un desierto lleno de cadáveres.

Entre 1500 y 1600, el bombardeo se intensificó como preludio del primer avance de la infantería alemana a lo largo de un frente de 4.5 millas desde Bois d’Haumont hasta Herbebois. El avance comenzó a las 16.45 cuando pequeños grupos de patrulla salieron sobre las 656 a 1.203 yardas de la Tierra de Nadie en olas separadas por 87.5 yardas. Su propósito era descubrir dónde podría existir todavía la resistencia francesa y señalarla a la artillería, que luego acabaría con los defensores supervivientes. Este enfoque tentativo, resultado de la excesiva cautela de Falkenhayn, no fue del agrado del beligerante general von Zwehl, comandante del 7 Cuerpo de Reserva de Westfalianos. Von Zwehl, cuya posición se encontraba frente a Bois d’Haumont, rindió brevemente las órdenes de Falkenhayn enviando patrullas de sondeo primero, pero solo pasó un corto tiempo antes de que ordenara a sus soldados de asalto que los siguieran. Los westfalianos irrumpieron en el Bois d'Haumont, invadieron la primera línea de trincheras francesas y en cinco horas se habían apoderado de todo el bosque.

A la derecha del Bois d'Haumont se encontraba el igualmente devastado Bois des Caures. Aquí, 80,000 proyectiles habían caído dentro de un área de 500,000 yardas cuadradas. En este páramo destrozado, las patrullas de avanzada del 18 Cuerpo alemán no esperaban encontrar más que montones de cuerpos destrozados en el barro. En cambio, se enfrentaron a un feroz desafío de los Cazadores del Coronel Driant. De los 1.200 hombres originales bajo el mando de Driant, menos de la mitad habían sobrevivido al bombardeo de artillería. Ahora, estos supervivientes dispararon con ametralladoras y rifles contra los alemanes que se infiltraban desde los reductos de hormigón y las pequeñas fortalezas que Driant había esparcido astutamente entre los árboles.

De manera similar, se estaba produciendo una resistencia aislada feroz a lo largo del frente, lo que provocó a los alemanes más retrasos y más bajas (600 a la medianoche) de lo que habían considerado posible. Al anochecer del 21 de febrero, el único agujero que se abrió de manera decisiva en la línea francesa fue en el Bois d'Haumont, donde los westfalianos del general Zwehl estaban ahora sólidamente atrincherados. En otros lugares, los alemanes habían capturado la mayor parte de las trincheras de avanzada francesas, pero se vieron detenidos cuando la oscuridad puso fin a la lucha del primer día, que había dejado solo a 3.000 prisioneros.

En los dos días siguientes, los alemanes atacaron con mucha más fuerza y ​​mucha más iniciativa. El 22 de febrero, bombardearon el pueblo de Haumont, en el borde del bosque, con proyectiles y eliminaron a los defensores franceses restantes con bombas y lanzallamas. Ese mismo día, el Bois de Ville fue abrumado y en el Bois des Caures, que los alemanes envolvieron a ambos lados, el coronel Driant ordenó a sus Cazadores que se retiraran a Beaumont, aproximadamente a media milla detrás del bosque. Solo 118 Cazadores lograron escapar. Driant no estaba entre ellos. El 23 de febrero, los alemanes saturaron Samogneux con una lluvia de disparos, capturaron Wavrille y Herbebois y flanquearon el pueblo de Brabant, que los franceses evacuaron. Al día siguiente, 24 de febrero, a pesar de su resistencia centímetro a centímetro, el ritmo del desastre se aceleró para los franceses con 10.000 prisioneros, la caída final de su primera línea de defensa y el colapso de su segunda posición en cuestión de horas.

Los alemanes estaban ahora en posesión de Beaumont, el Bois de Fosses, el Bois des Caurieres y parte del camino a lo largo del barranco de La Vauche que conducía a Douaumont.

Aunque parezca increíble, al principio la magnitud del desastre no se hizo evidente en el cuartel general de Joffre en Chantilly, donde el Estado Mayor se había convencido de que el ataque alemán era una mera distracción. "Papá" Joffre, que durante mucho tiempo había creído que era más probable una seria ofensiva alemana en el valle del Oise, Reims o Champagne, mantuvo su habitual imperturbabilidad hasta tal punto que a las 23:00 horas del 24 de febrero, estaba profundamente dormido cuando el general de Castelnau llegó martilleando. en la puerta de su dormitorio con malas noticias desde el frente. Armado con los "plenos poderes" de Joffre, quien luego volvió tranquilamente a la cama, De Castelnau corrió durante la noche a Verdún.

Aproximadamente en el momento en que llegó allí, a principios del 25 de febrero, una patrulla de 10 hombres del 24. ° Regimiento de Brandeburgo del 3 Cuerpo entró en Fort Douaumont y tomó posesión de él y sus tres cañones mientras dormía la guarnición francesa de 56 artilleros de reserva. Este episodio de farsa, que la propaganda alemana exageró en una victoria reñida, conmocionó a los franceses hasta la desesperación melancólica y la comprensión del verdadero estado de las cosas. En Chantilly, muchos oficiales abogaron abiertamente por abandonar Verdún.

Allí, De Castelnau llegó a la conclusión de que el flanco derecho francés debía retroceder y que la línea de fuertes debía mantenerse a toda costa. Sobre todo, los franceses deben conservar la margen derecha del Mosa, donde De Castelnau sintió que una defensa decisiva podía, y debía, anclarse en las crestas. El desafortunado general Herr fue reemplazado inmediatamente por el general Henri Philippe Pétain, de 60 años. De Castelnau canibalizó al Segundo Ejército de Pétain con el Tercer Ejército para formar para él un nuevo Segundo Ejército.

Pétain asumió la responsabilidad de la defensa de Verdún a las 24.00 horas del 25 de febrero, después de llegar esa tarde para encontrar el cuartel general de Herr en Dugny, al sur de Verdún, en un caos de pánico y recriminaciones. Pétain, sin embargo, consideró que la situación era mucho menos desesperada de lo que parecía, a pesar de que la pérdida de Fort Douaumont y su incomparable punto de observación fue un duro golpe. Decidió que los fuertes de Verdún supervivientes debían ser fuertemente guarnecidos para formar los principales baluartes de una nueva defensa. Pétain trazó nuevas líneas de resistencia en ambas orillas del Mosa y dio órdenes para que se estableciera una posición de bombardeo a través de Avocourt, Fort de Marre, las afueras NE de Verdun y Fort du Rozellier. La línea Bras-Douaumont se dividió en cuatro sectores: ella Woevre, Woevre-Douaumont, a horcajadas sobre el Mosa y la orilla izquierda del Mosa. Cada sector fue confiado a tropas frescas del 20º Cuerpo (“Hierro”). Su trabajo principal era retrasar el avance alemán con constantes contraataques.

Pétain se encargó de que los cuatro mandos recibieran artillería nueva a medida que llegaba por la carretera de Bar-le-Duc, que pronto fue rebautizada como "Vía Sagrada". Tres mil Territoriales trabajaron incesantemente para mantener su superficie sin metal en constante reparación para que pudiera resistir el uso castigado por los convoyes de camiones, 6.000 de ellos en un solo día. A lo largo de La Voie Sacrée llegaron refuerzos muy necesarios para reemplazar a los 25.000 hombres que los franceses habían perdido el 26 de febrero, cinco nuevos Cuerpos para el 29 de febrero. Pétain ya estaba completando su stock de artillería con los 388 cañones de campaña y 244 cañones pesados ​​que estaban en Verdún el 21 de febrero hacia el pico que alcanzó unas semanas después de 1.100 cañones de campaña, 225 cañones de 80-105 mm y 590 cañones pesados. . También puso a la 59ª División a trabajar en la construcción de nuevas posiciones defensivas.

Su inyección de nueva estrategia, sangre nueva, nuevos suministros y nuevas esperanzas en la defensa de Verdún pronto comenzó a desconcertar a los alemanes. En cualquier caso, su ímpetu fue disminuyendo gradualmente. El 29 de febrero, su avance se detuvo por completo después de que lo último de su energía inicial se hubiera gastado en tres días de violentos ataques contra Douaumont, Hardaumont y Bois de la Caillette.

En esa coyuntura, aparte de su propio estado de ánimo de "grave pesimismo", el factor más dañino para los alemanes fue la artillería francesa ubicada en la orilla izquierda del Mosa. Aquí, más y más alemanes fueron atacados a medida que avanzaban por la orilla derecha. La solución era obvia, como Pétain había temido durante mucho tiempo y el príncipe heredero Wilhelm y el general von Knobelsdorf habían instado durante mucho tiempo. El 6 de marzo, después de un bombardeo de artillería de dos días, los 6 Cuerpos de Reserva y 10 Cuerpos de Reserva alemanes, en parte empujados a través del Mosa inundado y en una tormenta de nieve, atacaron a lo largo de la orilla izquierda. Se planeó una punta paralela de este nuevo ataque para atacar a lo largo de la orilla derecha hacia Fort Vaux, cuyos artilleros habían estado atacando el flanco izquierdo alemán.

A pesar de un enlucido de la artillería francesa en el Bois Bourrus, los alemanes se apresuraron a lo largo de la orilla izquierda y barrieron las aldeas de Forges y Regneville, terminando al anochecer en posesión de la Altura 265 en la Côte de l’Oie. Esta cresta era de crucial importancia, ya que conducía a través del adyacente Bois des Corbeaux hacia el largo montículo conocido como Mort Homme. Mort Homme poseía picos dobles y ofrecía dos ventajas a los alemanes. Primero, albergaba una batería particularmente activa de cañones de campaña franceses y, en segundo lugar, desde sus alturas se extendía una magnífica vista panorámica de la campiña circundante. Esto le dio a quien lo poseía un punto de observación privilegiado.

Pero Mort Homme pronto estuvo a la altura de su espeluznante nombre. Después de asaltar el Bois des Corbeaux el 7 de marzo y perderlo ante un decidido contraataque francés al día siguiente, los alemanes prepararon otro intento contra Mort Homme el 9 de marzo, esta vez desde la dirección de Béthincourt en el noroeste. Se apoderaron del Bois des Corbeaux por segunda vez, pero a un costo tan abrumador que no pudieron continuar.

Los resultados fueron deprimentemente similares en la orilla derecha del Mosa, donde el esfuerzo alemán se desvaneció bajo los muros de Fort Vaux. Las dificultades de suministro de municiones habían hecho que el ataque allí cojeara dos días después del asalto de la orilla izquierda. Con eso, se arruinó el efecto paralelo de la ofensiva alemana.

Inexorablemente, quizás inevitablemente, la lucha alrededor de Verdún estaba adquiriendo esa cualidad de trabajo duro y matanza, y de vidas desperdiciadas por ganancias insignificantes y efímeras que eran una característica tan familiar de la lucha en la Primera Guerra Mundial.

Tanto Pétain como, a su manera, von Falkenhayn, eran devotos del desgaste por la fuerza de las armas en lugar de la mano de obra, pero entre marzo y mayo, la lucha en Verdún, como un monstruo de Frankenstein que renuncia a su amo, asumió una voluntad propia y revirtió esto. preferencia. Las bajas alemanas aumentaron de 81.607 a finales de marzo a 120.000 a finales de abril, y las francesas de 89.000 a 133.000, ya que los dos bandos se batían mutuamente por la posesión de Mort Homme. A finales de mayo, cuando los alemanes habían tomado por fin esta posición vital, sus pérdidas habían superado a las de sus enemigos. En la orilla derecha del Mosa, en los mismos tres meses, la lucha se movió de un lado a otro sobre el "Cuadrilátero Mortal", un área al sur de Fort Douaumont, al ritmo de maníacos e interminables bombardeos de artillería, que nunca se resolvieron de manera decisiva a favor. de un lado o del otro.

El proceso debilitó enormemente a ambos concursantes. El comportamiento amotinado y los chismes derrotistas se hicieron más comunes en las filas francesas y los oficiales franceses toleraron tácitamente este estado de ánimo. Cada vez eran más los alemanes, muchos de ellos aterrorizados, unos torpes jóvenes de 18 años que empezaban a enfermarse por el cansancio, el estruendo de las armas y la suciedad en la que se veían obligados a vivir.

La angustia y la consternación afectaron tanto a las cabezas como a los cuerpos de los dos esfuerzos de guerra opuestos. El 21 de abril, el príncipe heredero Wilhelm había decidido que toda la campaña de Verdún había sido un fracaso sangriento y debía terminar. "Un éxito decisivo en Verdún sólo se podía asegurar al precio de grandes sacrificios, desproporcionados a las ganancias deseadas", escribió. Estos sentimientos fueron repetidos por el general Pétain, quien estaba siendo regañado por Joffre para montar una agresiva contraofensiva. Pétain se resistió al aumento de los sacrificios humanos que eso implicaba y se aferró al principio de una defensa paciente e impasible.Pétain estaba en una posición difícil. Verdún ya se había convertido en un símbolo nacional de resistencia implacable a los alemanes, y el propio Pétain en un ídolo nacional. Por otro lado, Verdún amenazaba con devorar a todo el ejército francés y, sin duda, representaba una grave pérdida de mano de obra reservada por Joffre para la próxima ofensiva anglo-francesa en el Somme.

Para ambos bandos en Verdún, estas vacilaciones en la cima abrieron el camino para hombres más implacablemente decididos a escalar la lucha a niveles aún más brutales. El 19 de abril, Pétain fue nombrado comandante del Grupo de Ejércitos Centro, una posición que lo colocó en control remoto en lugar de directo de las operaciones. Su lugar como comandante del Segundo Ejército lo ocupó el general Robert Georges Nivelle, cuyo estilo de guerra de filibusteros había llamado la atención de Joffre durante su serie de ataques audaces, aunque costosos, a lo largo de la margen derecha del Mosa. Nivelle asumió el cargo el 1 de mayo y llegó a la sede de Souilly con el descarado anuncio: "¡Tenemos la fórmula!" También fue responsable de una cita atribuida a veces a Pétain: "Ils ne passeront pas!"

La fórmula de Nivelle se mostró en todo su derroche sangriento el 22/23 de mayo, cuando el general Charles Mangin organizó un extravagante ataque contra Fort Douaumont. Después de un bombardeo de cinco días, que apenas astilló las defensas del fuerte, las tropas de Mangin salieron de sus trincheras directamente hacia un huracán de mortíferos disparos alemanes. En cuestión de minutos, al 129º Regimiento francés solo le quedaban 45 hombres. Un batallón había desaparecido. Los restos de la 129a cargaron contra el fuerte y establecieron un puesto de ametralladora en una casamata contra la que se lanzaron los alemanes defensores en un estado de ánimo similar de locura suicida. De los 160 Jägers, Leibgrenadiers y hombres del 20º Regimiento alemán que intentaron superar el nido francés, solo 50 regresaron vivos al fuerte. En la noche del 22 de mayo, Fort Douaumont estaba en manos francesas, pero los alemanes protagonizaron violentos contraataques y coronaron su ataque con ocho dosis masivas de explosivo lanzadas desde un lanzador de minas a 80 metros de distancia. Un millar de franceses fueron hechos prisioneros y solo una patética dispersión de sus camaradas logró alejarse tambaleándose del fuerte.

Este fiasco sangriento abrió una brecha de 500 yardas en las líneas francesas y debilitó enormemente su fuerza en la orilla derecha del Mosa. Junto con el hecho de que la posesión alemana de Mort Homme anuló en gran medida el poder de fuego francés en la cresta de Bois Borrus, la lucha autodestructiva en Fort Douaumont dio un gran estímulo a la ofensiva llamada "Copa de Mayo" que los alemanes planearon para principios de junio.

La inspiración detrás de "May Cup" fue el general von Knobelsdorf, que había eclipsado temporalmente al príncipe heredero Wilhelm. Como nuevo oponente de Nivelle, von Knobelsdorf pronto mostró una resolución igualmente implacable de vencer al enemigo por la fuerza bruta. La "Copa de Mayo" comprendió un poderoso empuje en la margen derecha del Mosa por cinco divisiones en menos de la mitad del frente de ataque del 21 de febrero. Su propósito era levantar el último velo de Verdún: Fort Vaux, Thiaumont, la cresta Fleury y Fort Souville.

El 1 de junio, los alemanes cruzaron el barranco de Vaux y, tras una frenética contienda, obligaron al mayor Sylvain Raynal, comandante de Fort Vaux, a rendirse el 7 de junio. Para el 8 de junio, el general Nivelle había realizado seis intentos fallidos de ayuda, a un costo espantoso. Se le impidió hacer un séptimo intento solo cuando Pétain se lo prohibió expresamente. En otros lugares, fundamentalmente alrededor del Ouvrage de Thiaumont, la lucha trajo a ambos bandos terribles pérdidas. Solo los franceses estaban perdiendo 4.000 hombres por división en una sola acción. Para el 12 de junio, las reservas frescas de Nivelle ascendían a una sola brigada: no más de 2.000 hombres.

Con los alemanes ahora preparados para tomar Fort Souville, la última gran fortaleza que protege Verdún, el desastre final parecía inminente para los franceses. La salvación en la undécima hora llegó en forma de dos ofensivas aliadas en otros escenarios de guerra. El 4 de junio, en el Frente Oriental, el general ruso Alexei A. Brusilov lanzó 40 divisiones contra la línea austriaca en Galicia, en un ataque sorpresa que aplastó a sus defensores. Los rusos tomaron 400.000 prisioneros. Para apuntalar su esfuerzo de guerra, ahora amenazado con un colapso total, el mariscal de campo Conrad von Hötzendorf, el C-en-C austriaco, le rogó a Falkenhayn que enviara refuerzos alemanes. A regañadientes, Falkenhayn separó tres divisiones del frente occidental. Mientras tanto, los franceses habían estado suplicando por su propia cuenta. En mayo y junio, Joffre, de Castelnau, Pétain y el primer ministro francés Aristide Briant habían rogado al general Sir Douglas Haig, el C-in-C británico, que adelantara la ofensiva del Somme desde su fecha de inicio proyectada a mediados de agosto. Haig finalmente cumplió el 24 de junio, y ese día comenzó el bombardeo preliminar de una semana.

En esta coyuntura, un asalto alemán de 30.000 hombres contra Fort Souville, que había comenzado con ataques de gas fosgeno (“Cruz Verde”) el 22 de junio, ya se había derrumbado. A pesar de sus horribles efectos en todo lo que vivía y respiraba, el nuevo bombardeo de fosgeno no fue ni lo suficientemente intenso ni lo suficientemente prolongado como para paralizar lo suficiente el poder de la artillería francesa. Este déficit, junto con el fracaso de los alemanes para atacar en un frente lo suficientemente amplio, su reciente pérdida de superioridad aérea sobre los franceses, su menguante reserva de mano de obra y los estragos que la sed estaba causando en sus líneas, se combinaron para frustrar el empuje alemán contra Fort Souville en 22 de junio. Julio y agosto vieron intentos cada vez más insignificantes por parte de los alemanes de arrebatar el premio que se había acercado tan tentadoramente, pero todos terminaron en fracaso y agotamiento. La moral alemana estaba en su punto más bajo. El 3 de septiembre, la ofensiva alemana finalmente se desvaneció en un débil paroxismo de esfuerzo. Verdún propiamente dicho llegó a su fin.

Para los alemanes, esta miserable caída del telón sobre el drama de Verdún se vio favorecida por el hecho de que, después del 24 de junio, las exigencias de los combates en otros lugares les negaron nuevos suministros de municiones y, después del 1 de julio, hombres.

Sólo faltaba que los franceses se rearmaran, reforzaran sus tropas y contraatacaran para recuperar lo que habían perdido. El 24 de agosto de 1917, después de una brillante serie de campañas dirigidas por Pétain, Nivelle y Mangin, la única marca en el mapa que mostraba que los alemanes habían ocupado alguna vez algo en el área de Verdun denotaba el pueblo de Beaumont.

Durante esta contraofensiva, los fuertes anteriormente difamados se reinstalaron como poderosas armas de defensa. Cuando los franceses los recuperaron, se dieron cuenta de lo poco que habían sufrido a causa de los masivos golpes de artillería que habían recibido. Este descubrimiento volvió a poner de moda los fuertes entre los estrategas militares franceses. Lo hizo de manera más notable, y luego mortalmente para Francia, en la mente de André Maginot, ministro de Guerra de noviembre de 1929 a enero de 1931 y en ese momento patrocinador de la Línea de fortificaciones Maginot.

Por supuesto, ni las 66 divisiones francesas y las 43,5 alemanas que lucharon en Verdún entre febrero y junio de 1916, ni el terreno que disputaron tan amargamente durante tanto tiempo, fueron duraderos como una fortaleza. Ambos sufrieron cicatrices permanentes. La tierra alrededor de Verdún, arrasada una y otra vez por los bombardeos de saturación (más de 12 millones de rondas de la artillería francesa solamente) se convirtió en un páramo lunar devastado e infértil. En 1917, el suelo de Verdún estaba sembrado densamente con carne muerta y regado por la sangre derramada, habiendo cobrado más de 1,25 millones de víctimas. Entre febrero y diciembre de 1916, los franceses habían perdido 377,231 hombres y los alemanes alrededor de 337,000 en una reducción de sus filas. En estas circunstancias, el Frente Occidental dejó de ser un espectáculo secundario para los británicos, nunca lo había sido. Se vieron obligados a asumir el papel estelar en el esfuerzo bélico aliado que los franceses habían desempeñado anteriormente. Una repetición de Verdún era simplemente inconcebible.


Lord Northcliff en Verdun

¿Cuál es el motivo secreto que subyace al intento alemán de romper la línea francesa en Verdún, en el que el ejército del Príncipe Heredero está sufriendo pérdidas tan espantosas? ¿Es económico, en vista del próximo préstamo de guerra? ¿Es dinástico? ¿O tiene la intención de influir en los neutrales que dudan? A partir de la evidencia de los desertores alemanes, se sabe que el ataque originalmente tenía la intención de tener lugar dentro de uno o dos meses, cuando el suelo estuviera seco. La primavera prematura hizo que los alemanes aceleraran sus planes. Hubo dos retrasos finales debido al mal tiempo, y luego vino el ataque colosal del 21 de febrero.

Los alemanes cometieron muchos de los errores que cometimos en Gallipoli. Anunciaron que algo grande estaba pendiente al cerrar la frontera suiza. Los franceses que no estaban preparados, también fueron advertidos por su propio astuto Departamento de Inteligencia. Sus aviones no estaban inactivas y, si era necesaria la confirmación, la daban los desertores, que, adivinando los horrores que iban a sobrevenir, salían sigilosamente de las trincheras por la noche y se tumbaban al borde del Mosa hasta la mañana y luego se entregaron, junto con información que desde entonces ha demostrado ser precisa. Las cosas salieron mal con los alemanes de otras maneras. Un Zeppelin que iba a haber volado importantes cruces ferroviarios en la línea de comunicaciones francesa fue derribado en Revigny, y de paso, los habitantes de lo que queda de esa ciudad tan bombardeada fueron vengados por el espectáculo del dirigible en llamas estrellándose contra el suelo y el izar con su propio petardo de 30 hunos en el mismo. No es necesario recapitular que el gigantesco esfuerzo del 21 de febrero se vio frustrado por la frialdad y tenacidad de los soldados franceses y el mortífero disparo de cortina de los artilleros franceses.

Aunque una gran cantidad de tonterías calculadas han sido enviadas en comunicados oficiales y dilatadas por corresponsales de periódicos berlineses ditirámbicos en cuanto a la toma por asalto de un fuerte desmantelado hace mucho tiempo en Douaumont, los alemanes no han admitido nada en absoluto en cuanto al precio espantoso en sangre han pagado desde el 21 de febrero y siguen pagando. Las pérdidas francesas son, y han sido, insignificantes. Conozco la figura oficial. Ha sido verificado por conversaciones con miembros de las Sociedades de la Cruz Roja Británica, Francesa y Estadounidense, quienes obviamente están en condiciones de saberlo. Los heridos que pasan por sus manos, en muchos casos, proceden directamente de donde han visto alemanes muertos, como han descrito decenas de testigos, mintiendo como laicos la Guardia Prusiana en la primera Batalla de Ypres. La evidencia de un ejército en cuanto a las pérdidas de otro ejército necesita una cuidadosa corroboración. Esto existe ampliamente en la evidencia de muchos prisioneros alemanes interrogados individual e independientemente en el cuartel general francés.

Se puede tomar como característico el caso de un hombre, perteneciente al 3er Batallón del 12º Regimiento de la 5ª División del 3º Cuerpo de Ejército. En la mañana del 28 de febrero, este prisionero llegó al fuerte de Douaumont y encontró allí un batallón del 24º Regimiento, elementos del 64º Regimiento y del 3º Batallón de Jaegers. La fuerza de su compañía había sido, el 21 de febrero, 200 fusiles con cuatro oficiales. El 22 de febrero se había reducido a 70 fusiles, con un oficial. Las otras empresas habían sufrido pérdidas similares. El 23 de febrero la compañía de prisioneros fue reforzada por 45 hombres, con los números de los Regimientos 12, 52, 35 y 205. Estos hombres procedían de varios depósitos del interior. Los hombres del 12º Regimiento creían que había cinco regimientos en reserva en el bosque detrás del 3º Cuerpo, pero a medida que pasaba el tiempo y aumentaban las pérdidas sin ningún signo de la presencia real de estas reservas, se extendió la duda de si realmente existían. El prisionero declaró que sus compañeros ya no eran capaces de realizar nuevos esfuerzos.

Ninguno de los presos interrogados estimó las pérdidas sufridas por sus compañeros en menos de un tercio del total de efectivos. Teniendo en cuenta todas las indicaciones disponibles, se puede suponer con seguridad que, durante la lucha de los primeros 13 días, los alemanes perdieron en muertos, heridos y prisioneros al menos 100.000 hombres.

Las ganancias -como habla el soldado de estos asuntos-, siendo tan escasas, ¿cuáles fueron entonces los motivos abrumadores que impulsaron el ataque a Verdún, y las argucias de los comunicados alemanes? ¿Fue alguna de las razones que he dado anteriormente, o fue un efecto de la presión económica lo que llevó al error de cálculo de que la posible toma de control de la línea francesa en Verdún era un medio para poner fin a la guerra? Los alemanes están tan acostumbrados a malinterpretar las mentes de otras naciones que son lo suficientemente tontos como para hacerse creer esto o cualquier otra tontería. No se puede pretender que el ataque tuviera algo de necesidad militar. Se instó a que avanzara en una época del año en que las condiciones meteorológicas podrían constituir, como lo demostraron, un serio obstáculo en cuestiones tales como el movimiento de grandes cañones y la observación esencial desde aviones.

El distrito de Verdun se encuentra en uno de los sectores más fríos y también más brumosos de la larga línea entre Nieuport y Suiza. Los cambios de temperatura también son algo más frecuentes aquí que en otros lugares y tan repentinos son estos cambios que no hace mucho tiempo aquí ocurrieron, en una parte del frente, uno de los recordatorios furiosos y románticos de la naturaleza de su poder para imponer su voluntad. Las trincheras francesas y alemanas opuestas, con sus parapetos congelados con fuerza, estaban tan cerca que en realidad se podían oír unas a otras. Hacia el amanecer se produjo un rápido deshielo. Los parapetos se derritieron y se hundieron, y dos largas filas de hombres se pararon desnudos, por así decirlo, uno frente al otro, cara a cara con solo dos posibilidades de asesinato en masa de un lado o del otro, o una paz no oficial temporal para la realización de nuevas protecciones de parapeto.

La situación era asombrosa y única en la historia de la guerra de trincheras. Los oficiales franceses y alemanes, sin conferenciar y sin ganas de negociar, dieron la espalda para no ver oficialmente una escena tan poco bélica, y los hombres de cada lado reconstruyeron sus parapetos sin disparar un solo tiro.

Este ejemplo sirve para ilustrar el clima precario en el que los alemanes emprendieron una aventura en cuyo rápido éxito los elementos juegan un papel tan importante. Que el ataque sin duda les resultaría más costoso que a los franceses, el Estado Mayor alemán debía saberlo. Que el sufrimiento de los heridos tendidos en las largas noches de viento helado en la Tierra de Nadie entre líneas fuera grande probablemente no molestó al Príncipe Heredero. Es uno de los hechos más asombrosos en la historia de la guerra que los franceses, mirando a la luz de la luna a lo que pensaban que eran alemanes que se arrastraban sigilosamente, encontraron que eran hombres heridos congelados hasta la muerte.

La gran batalla de Verdún podría haber sido organizada para el beneficio de los espectadores interesados, si no fuera porque toda la zona por millas alrededor de la gran escena está tan cerrada al mundo exterior como una logia de masón. Equipado con todo tipo de pases posibles, acompañado por un miembro del Estado Mayor del Cuartel General francés en un automóvil militar conducido por un chófer cuyo casco de acero lo marcaba como soldado, fui detenido sin embargo por gendarmes intratables en un punto a veinticinco millas de distancia. de la gran escena. Incluso a esa distancia, la reverberación lúgubre e incesante de los cañones era insistente y, mientras la aristocracia examinaba nuestros papeles y esperaba instrucciones telefónicas, conté más de 200 de las voces distantes de la Kultur.

A medida que uno se acerca más y más al gran escenario sobre el que se dirigen hoy los ojos del mundo entero, las pruebas de la eficiencia y la meticulosidad francesas son innumerables. No pretendo tener ningún conocimiento militar más que algunas sobras reunidas en una media docena de visitas a la guerra, sino la abundancia de proyectiles de reserva para armas, desde poderosos obuses hasta la elegante mitrailleuse francesa del avión, de municiones de rifle, de almacenes de gasolina, y de vagones a motor de todo tipo, era notable. Realmente puedo decir que el volumen superó cualquier cosa en mi experiencia anterior.

A medida que uno se acerca a la batalla, el volumen del sonido se vuelve más fuerte y, a veces, terrible. Y es curioso, la mezcla de la paz con la guerra. Los anuncios de chocolate y neumáticos en los muros del pueblo, la piedra del kilómetro con sus diez kilómetros hasta Verdún, un pueblo que camina tranquilamente por la calle del pueblo, como si fuera marzo de 1914 y su congregación no hubiera sido expulsados ​​de la zona de guerra, mientras que sus casas estaban llenas de un enjambre de hombres vestidos de azul pálido. ¡Qué azul tan maravilloso esta nueva tela invisible francesa! Un escuadrón de caballería en el nuevo azul y sus cascos de acero pasa en ese momento, y da la impresión de que uno está de regreso en lo que se conocía como los días románticos de la guerra.

Cuando uno ha llegado al campo de batalla, hay una docena de miradores desde los que con gafas, o incluso a simple vista, se puede apreciar mucho de lo sucedido. Verdún se encuentra en una gran cuenca con el Mosa plateado entrelazado en el valle. La escena es, en general, escocesa. Pequeños grupos de abetos oscurecen algunas de las colinas, dando un parecido natural a Escocia.

Los alemanes están convirtiendo la ciudad en un segundo Ypres. Sin embargo, como se destaca a la luz del sol, es difícil darse cuenta de que es un lugar al que ha ido toda la gente, salvo unos pocos fieles que viven bajo tierra. La alta torre de Verdun sigue en pie. Cerca de nosotros hay una batería francesa oculta, y es bonito ver la rapidez con la que envía sus proyectiles a los alemanes a los pocos segundos del envío de una misiva de los hunos. Uno se acostumbra rápidamente al sonido y la escena, y puede seguir la posición de las aldeas sobre las que los alemanes se esfuerzan por engañar al mundo por radio cada mañana.

Viajamos más lejos, y se señala el famoso fuerte de Douaumont. El asalto de Fort Douaumont, sin armas y sin tripulación, fue una operación militar de poco valor. Varios de los Brandenburgo subieron al fuerte sin armas, y algunos de ellos todavía estaban allí el 6 de marzo, abastecidos precariamente con alimentos por sus camaradas por la noche. Estaban prácticamente rodeados por los franceses, cuyo Estado Mayor del Cuartel General consideró todo el incidente como un simple episodio en el toma y daca de la guerra. El anuncio de la caída de Fort Douaumont al mundo evidencia la gran ansiedad de los alemanes por magnificar cualquier cosa relacionada con Verdún en un gran evento. También debería hacer que la gente aplique un grano de sal a los comunicados oficiales alemanes antes de tragarlos.

¿Quiénes son los hombres que organizaron la gran batalla por el lado francés? Permítanme decirles de inmediato que son hombres jóvenes. El general Pétain, uno de los descubrimientos de la guerra, hasta hace poco coronel y, después de esta fecha, ascendido a jefe de mando, tiene todavía más de cincuenta años, la mayoría de los miembros de su estado mayor son mucho más jóvenes. Se oye hablar del lujo en la Sede, pero yo no lo he experimentado, ni en nuestra propia Sede ni en Francia. El general Pétain, cuando disfruté de su hospitalidad durante el almuerzo, bebió té.La mayoría de sus jóvenes se contentaron con el agua o el vino blanco del Mosa.

En la breve comida que se permitió, el general habló de la batalla como si fuera simplemente un espectador interesado. De acuerdo con los drásticos cambios que los franceses, como los alemanes, están haciendo en su mando, su ascenso ha sido tan rápido que el pueblo francés lo conoce poco, aunque confía mucho en el general Joffre y el gobierno. Naturalmente, no le pedí su opinión sobre ningún asunto relacionado con la guerra. Hablamos de los australianos, los canadienses, el gran crecimiento del ejército británico y asuntos afines.

En otra reunión de oficiales, alguien preguntó si los franceses no esperarían que los británicos alejaran a los alemanes atacando Occidente. "Es cuestionable", respondió un joven oficial, "si tal ataque no implicaría pérdidas desproporcionadas que debilitarían a los aliados". El mismo oficial señaló que, si bien la captura de Verdún causaría un gran pesar, por el nombre histórico que lleva, no sería, por muchas razones, más importante que el aplastamiento de cualquier otro número similar de millas en el frente. . Como los fuertes eran de poca importancia desde la introducción de los grandes martillos alemanes, creía que el general Sarrail había dicho que la cuestión no era simplemente desmantelar los fuertes, sino hacerlos volar. Tal como están las cosas, cada vez que los alemanes capturan un pedazo de tierra donde se encuentra un antiguo fuerte, lo usarán como publicidad. Pero aunque los oficiales franceses no miran hacia Gran Bretaña, por lo que pude saber, para una cooperación activa ahora, sin duda están instando a que cuando nuestros nuevos ejércitos y sus oficiales estén entrenados, los ayudaremos llevando nuestra parte completa de la tremenda carga militar que llevan.

El actual ataque a los franceses en Verdún es, con mucho, el incidente más violento de toda la Guerra Occidental. Mientras escribo, es tarde. Sin embargo, el bombardeo continúa y los cañones masivos de los alemanes son de mayor calibre que el que jamás se haya utilizado en tal número. La soberbia calma del pueblo francés, la eficiencia de su organización, el equipo de su alegre soldado, convence a uno de que los hombres de la máquina alemana nunca podrían compararse con ellos. Cualquiera que sea el resultado del ataque al sector de Verdún, cada esfuerzo de este tipo dará como resultado la adición de muchos más miles de cadáveres a los que ahora yacen en el valle del Mosa, cuyo número se está ocultando tan cuidadosamente al mundo neutral y Si los alemanes mismos y los neutrales vieran el tipo de hombres a quienes los alemanes no tienen escrúpulos en utilizar como soldados, su fe en la eficiencia física teutónica recibiría un impacto.


Sangriento primer dia

Al amanecer del 1 de julio, ambos ejércitos entraron en acción. El desastre que sufrieron las tropas británicas, irlandesas y de la Commonwealth es bien conocido.

Menos celebrados son los éxitos de los franceses. En los primeros 10 días lograron la mayoría de sus objetivos, avanzando varios kilómetros en algunos puntos y tomando 12.000 prisioneros alemanes.

"Los franceses eran más realistas en sus ambiciones y también tenían más experiencia", dice la historiadora Marjolaine Boutet.

“Muchas de las tropas británicas eran voluntarios de Kitchener, para quienes el Somme fue la primera experiencia de combate. Los franceses tenían las batallas de 1914 y & # x2715 detrás de ellas. & Quot

Sobre todo, el ejército francés parece haber avanzado mejor con la artillería de apoyo.

Las unidades británicas, menos experimentadas, avanzaron a un ritmo establecido, teóricamente programado para igualar el lento avance del bombardeo rodante. De ahí las famosas descripciones de Tommies entrando en ametralladoras.

Los franceses esperaban menos de su artillería, y se animó a sus tropas a utilizar el terreno y "agacharse y correr".

El otro factor detrás del éxito francés fue que se enfrentaron a un enemigo menor.

Los alemanes no esperaban un ataque francés. Estaban mucho más preocupados por los británicos, por lo que habían concentrado sus refuerzos en la parte norte del sector. Eso significó que a los franceses les resultó más fácil ", dice el historiador Stephane Audoin-Rouzeau.

Al final, el Somme se instaló en una terrible batalla de desgaste de cuatro meses, en la que los franceses sufrieron, al igual que los británicos y los alemanes.

La mayoría de las estimaciones sitúan el número de bajas francesas en unas 200.000 (muertos, desaparecidos o heridos). Los británicos y los alemanes tuvieron más de 400.000 bajas cada uno.

Como señala Audoin-Rouzeau, esto convierte al Somme en una batalla más costosa que la batalla simultánea de Verdún, en la que murieron unos 300.000 hombres.

El Somme también fue mucho más significativo, desde un punto de vista estratégico.

Al final, Verdún prácticamente no tuvo ningún impacto en el curso de la guerra. Pero los historiadores ahora creen que el Somme convenció a los generales alemanes de la creciente fuerza aliada y, por lo tanto, los inclinó hacia la guerra submarina contra el transporte marítimo, que a su vez atrajo a los estadounidenses.

Entonces, ¿cómo es que a los franceses les importa tan poco una batalla de tanta importancia, en la que murieron tantas de sus propias tropas?

"El Somme ha sido completamente olvidado en Francia", dice Audoin-Rouzeau.

A veces llevo a grupos de franceses a los campos de batalla y se quedan estupefactos. Lo están descubriendo por primera vez & quot.


La & # 8220Red Zone & # 8221 en Francia es tan peligrosa que 100 años después de la Primera Guerra Mundial sigue siendo un área prohibida

La Zone Rouge (Zona Roja) es una región cerca de Verdun, Francia, que abarca unas 460 millas cuadradas de bosque en su mayoría virgen, al menos en la superficie. Está repleto de historia, lo que lo convierte en una importante atracción turística y una fuente de ingresos para los lugareños & # 8211, pero nadie vive allí y no se construye nada allí.

A pesar de su empate, el acceso está restringido porque no todo el que entra sale con vida. Si lo hacen, no hay garantía de que lo hagan con todas sus extremidades intactas. De aquellos que salen (enteros o no), la muerte a veces tarda un poco en ponerse al día.

Esto se debe a los acontecimientos que tuvieron lugar durante la Primera Guerra Mundial. Los alemanes y los franceses se enfrentaron en las colinas al norte de Verdun-sur-Meuse, en el noreste de Francia, dos años después, en febrero de 1916.

En la ofensiva estaba el 5.º Ejército alemán, que intentaba desalojar la Région Fortifiée de Verdun (RFV) y las guarniciones del Segundo Ejército que se excavaron a lo largo de la margen derecha del río Muse.

Verdún ha tenido durante mucho tiempo un valor sentimental para los franceses porque el área a su alrededor albergaba 20 fuertes grandes y 40 más pequeños que habían protegido la frontera oriental de Francia durante siglos. Los alemanes estaban convencidos de que si tomaban el área, los franceses se volverían locos y harían todo lo posible para asegurarla. Al hacerlo, se desangrarían.

Si bien funcionó, no salió del todo como esperaban los alemanes. El resultado fue uno de los conflictos más largos y sangrientos, no solo dentro de la Primera Guerra Mundial, sino también en la historia registrada.

Con una duración de 303 días, la batalla de Verdún costó la vida a 377.231 soldados franceses y a 337.000 alemanes, unas 70.000 bajas al mes. Sin embargo, cifras recientes sugieren que esa cifra en realidad puede ser mucho más alta: unas 976.000 muertes y alrededor de 1.250.000 heridos graves, si se incluyen los civiles.

Proyectiles y municiones oxidados en un corral cerca de la carretera principal Bapaume-Albert, justo después del desvío hacia Thiepval, Francia. Todavía es común, en esta área que fue parte de los campos de batalla de Somme, más de 90 años después de la Primera Guerra Mundial, que los proyectiles de artillería resurjan cada año durante la recolección y labranza del suelo. Carcharoth (común) y # 8211 CC BY-SA 3.0

Mientras que los franceses se basaron principalmente en cañones de campaña de 75 mm al comienzo de la batalla por Verdún, los alemanes utilizaron nuevos inventos, en particular soldados de asalto con lanzallamas. También se introdujeron granadas, ametralladoras y gas venenoso, pero el favorito utilizado por ambos lados fueron los proyectiles de artillería de alto explosivo diseñados para destruir trincheras y fuertes de piedra. Se utilizaron millones de conchas, cambiando para siempre el paisaje.

Cuando terminó la Primera Guerra Mundial en 1918, los franceses se dieron cuenta de que se necesitarían varios siglos para limpiar completamente el área; algunos expertos sugieren que podría llevar entre 300 y 700 años, tal vez más. Las pequeñas aldeas agrícolas solían salpicar el área, pero todas han sido trasladadas porque el gobierno consideró que era más barato y más práctico hacerlo. Hoy en día, todo lo que queda de estos pueblos son señales desoladas como un sombrío recordatorio de lo que alguna vez fue.

Un mapa de la Zona Roja. Tinodela y # 8211 CC BY-SA 2.5

Hay recorridos guiados de la "Batalla de Verdún", un pueblo recreado con trincheras, sitios conmemorativos e incluso restaurantes dentro de la Zona Roja, pero no dejes que eso te engañe. Sigue siendo un lugar peligroso. El gobierno ha creado un Département du Déminage (Departamento de Remoción de Minas), pero hasta ahora, solo han arañado la superficie.

Cartel que indica el sitio de la aldea destruida de Fleury-devant-Douaumont.

Si bien algunos fragmentos parecen un bosque prístino, esconden millones de explosivos, tanto los que se han disparado como los que están esperando a que alguien o algo los haga estallar. Todavía se encuentran armas, cascos e incluso fragmentos de esqueletos, algo que probablemente continuará durante los próximos siglos y garantizará el empleo de aquellos lo suficientemente valientes como para trabajar para el Département du Déminage.

El bosque de Mort-Homme, en lo profundo de la Zona Roja. No se le permite salirse de los caminos porque el área está llena de municiones sin detonar. & # 8211 © Historia de la guerra en línea

Pero los explosivos, incluso los que ya se han gastado, están hechos de sustancias químicas peligrosas. ¿Y recuerdas cómo usaban gas venenoso? Millones de toneladas de esa mugre compactada en un área tan confinada ha tenido un impacto en el suelo y el agua subterránea de la región, lo que ha resultado en parches donde crece poco y donde mueren los animales.

Y está empeorando. Hasta 2004, se permitía la entrada a silvicultores y cazadores con permisos especiales hasta que los científicos hicieron un descubrimiento terrible. El análisis del suelo en algunas partes de la Zona Roja encontró niveles de arsénico de hasta el 17%. Eso es varios miles de veces más alto que en décadas anteriores, lo que significa que esos químicos están actuando hacia arriba, no hacia abajo.

Una señal de advertencia muy común en los campos de batalla de Francia. © Historia de la guerra en línea

El agua de la zona también se ha visto afectada. Además de un aumento en los niveles de arsénico de hasta 300 veces lo que los científicos consideran niveles "tolerables", también han encontrado un aumento en el plomo no biodegradable de la metralla. Pero no es solo en el agua. También han descubierto plomo no biodegradable en algunos animales, especialmente en los jabalíes, por lo que los cazadores se desanimaron y con razón.

Según los científicos, solo puede empeorar, no mejorar, porque también han confirmado altos niveles de mercurio y zinc. ¿Y cuánto tiempo pueden esas sustancias contaminar el agua y el suelo? Hasta 10,000 años.

Si bien el gobierno francés y la UE monitorean oficialmente los cultivos cosechados en la región y sus alrededores, hay muchos que cuestionan la eficacia de sus esfuerzos. Algunos incluso han sugerido que las autoridades no están haciendo nada porque temen el impacto en la economía local. También existe la supervivencia política, ya que los franceses nunca han sido tímidos ante las protestas masivas.

Una concha viva en un bosque cerca de Verdun. © Mark Barnes / Historia de la guerra en línea

Sin embargo, incluso en las afueras de Zone Rouge, los agricultores no están seguros. No pasa un año sin que alguien conduzca un tractor sobre un proyectil sin explotar que explota. Afortunadamente, no ha habido víctimas en varias décadas ... excepto por tractores en ruinas y granjeros muy sacudidos.

Sin embargo, el peligro real no proviene de los proyectiles explosivos. Vienen de los proyectiles de gas, el asesino número uno de los que trabajan en la extracción de municiones. A pesar de los controles regulares, la acumulación de toxinas puede tardar un tiempo en detectarse en el cuerpo humano. Y para cuando los médicos lo detecten, puede que sea demasiado tarde.

Este es el fin comercial de una bomba de mortero francesa, una de las muchas que todavía se pueden encontrar en los bosques alrededor de Verdún. © Mark Barnes / Historia de la guerra en línea

Otro peligro reside en el afán por recuperar la Zona Roja. Después de la guerra, los esfuerzos de limpieza fueron superficiales porque la economía francesa estaba devastada. A algunas comunidades se les permitió reconstruir en la Zona Roja de manera prematura, lo que resultó en víctimas debido a explosivos y productos químicos venenosos. Para explotar el turismo de guerra, se abrieron muchos restaurantes y tiendas en las llamadas zonas "seguras", que luego se descubrió que eran de otro modo.

La Batalla de Verdún terminó hace un siglo, pero todavía está devastando la tierra y aún impactando vidas humanas.


La batalla de Verdún durante la Primera Guerra Mundial

Con una duración de apenas tres días menos de diez meses, la Batalla de Verdún fue un espantoso derramamiento de sangre entre el ejército alemán y el francés en 1916. Más de 300.000 hombres en ambos bandos murieron, un promedio de 3.000 muertos por mes. Para los franceses, la batalla fue una victoria, porque derrotaron los ataques alemanes para reducir el saliente en las líneas del frente que estaba anclado por las fortalezas que rodeaban Verdún, que los franceses habían decidido abandonar y destruir antes de que los alemanes la atacaran. Fue una de las batallas más costosas de la historia de la humanidad, así como una de las más largas.

Las tropas francesas avanzan para atacar durante la Batalla de Verdún de casi un año. Wikimedia

Verdún fue una antigua fortaleza en la historia de Francia. Atila no logró capturarlo en el siglo quinto. En el siglo XVII se erigió una ciudadela defensiva en el centro de la ciudad, y en el siglo XIX se construyeron fortificaciones adicionales alrededor de la ciudad. Continuaron reforzando los emplazamientos defensivos en los primeros años del siglo XX. Cuando las primeras batallas de la Primera Guerra Mundial revelaron que las fortificaciones no lograron resistir los ataques alemanes, los franceses decidieron retirar los cañones pesados ​​emplazados en Verdún y destruir los fuertes, negándoselos a los alemanes. Estaban en proceso de hacerlo cuando los alemanes atacaron. Los franceses decidieron mantenerse firmes porque era importante simbólicamente.

Fortalezas y baterías fortificadas en las colinas a ambos lados del río Mosa rodeaban Verdún. Wikimedia

1. Verdún era una serie de fuertes y emplazamientos de baterías que se defendían mutuamente.

Los fuertes que componían la Región Fortificada de Verdun (Región Fortifee de Verdun, o RFV) se habían construido a lo largo de los años, muchos de ellos modernizados antes de la Primera Guerra Mundial. Durante el primer año de la guerra, antes de que pasara a la guerra de trincheras a lo largo del frente occidental, los franceses reconocieron que los cañones pesados ​​de sus enemigos, algunos tan grandes como los que se encuentran en los acorazados, eran eficaces para reducir las posiciones fortificadas. Los franceses retiraron muchos de sus propios cañones pesados ​​y artillería de campaña de los fuertes de Verdún. Los 18 fuertes y baterías fueron desmantelados hasta que solo quedaron unas 300 armas y un mínimo de munición a fines de 1915.

Varios de los fuertes estaban equipados con equipos de mantenimiento, y los fuertes Vaux y Douaumont tenían cargas explosivas emplazadas para destruirlos si los alemanes intentaban avanzar. Los fuertes de apoyo y los emplazamientos estaban en el terreno montañoso que rodeaba Verdun sur Meuse, tanto al este como al oeste del río Mosa. Además de los fuertes y las baterías reforzadas, había un laberinto circundante de emplazamientos de ametralladoras. Los combates anteriores casi habían aislado al RFV, con solo un tren ligero instalado para proporcionar municiones y suministros a la guarnición, que mantuvo suficientes suministros durante seis meses. La falta de transporte ferroviario había retrasado la retirada de las armas restantes dentro del RFV.


La batalla de Verdun

“Ni en Francia ni en Alemania, hasta el momento actual, se ha contado toda la historia de la batalla, describiendo sus vicisitudes y siguiendo paso a paso el desarrollo del conmovedor drama”.

La batalla de Verdún, que se prolongó desde el 21 de febrero de 1916 hasta el 16 de diciembre, se ubica junto a la batalla del Marne como el mayor drama de la guerra mundial. Al igual que el Marne, representa el jaque mate de un esfuerzo supremo por parte de los alemanes para terminar la guerra rápidamente con un trueno. Supera la Batalla del Marne por la duración de la lucha, la furia con la que se llevó a cabo, la enorme escala de las operaciones. Sin embargo, todavía no se ha publicado un análisis completo del mismo, solo relatos fragmentarios, que tratan del comienzo o de meros episodios. Ni en Francia ni en Alemania, hasta el momento actual, se ha contado toda la historia de la batalla, describiendo sus vicisitudes y siguiendo paso a paso el desarrollo del conmovedor drama.

1. El objetivo de la batalla y la preparación para ella

El año 1915 fue rico en éxitos para los alemanes. En Occidente, gracias a una enérgica defensiva, se habían mantenido firmes contra los ataques de los aliados en Artois y en Champagne. Su ofensiva en Oriente fue muy fructífera. Galicia se había recuperado casi por completo, el reino de Polonia ocupado, Curlandia, Lituania y Volinia invadidas. En el sur, aplastaron a la oposición de Serbia, salvaron a Turquía y se ganaron a Bulgaria. Estos triunfos, sin embargo, no les habían traído la paz, porque el corazón y el alma de los aliados estaban, después de todo, en Occidente, en Inglaterra y Francia. Se contaba con la campaña submarina para mantener atadas las manos de Inglaterra; quedaba, por tanto, atacar y aniquilar al ejército francés. Y así, en el otoño de 1915, se iniciaron los preparativos a gran escala para asestar un golpe terrible en Occidente y asestar a Francia golpe de gracia.

La determinación con que los alemanes siguieron este plan y la forma imprudente con la que utilizaron sus recursos no dejan lugar a dudas sobre la importancia que la operación tenía para ellos. Lo apostaron todo para sacar a sus adversarios de la carrera rompiendo sus líneas, marchando sobre París y destrozando la confianza del pueblo francés. Esto es lo que ellos mismos admitieron. La prensa alemana, al comienzo de la batalla, lo trató como una cuestión de importancia secundaria, cuyo objetivo era abrir las comunicaciones libres entre Metz y las tropas en el Argonne, pero las proporciones del combate pronto desmentían tan modestas estimaciones. , y en la emoción de los primeros días las declaraciones oficiales delataron cuán grandes eran las expectativas. El 4 de marzo, el Príncipe Heredero instó a sus tropas ya sobrecargadas a hacer un esfuerzo supremo para "capturar Verdún, el corazón de Francia" y el general von Deimling anunció al 15 ° Cuerpo de Ejército que esta sería la última batalla de la guerra. En Berlín, a los viajeros de países neutrales que partían hacia París a través de Suiza se les dijo que los alemanes llegarían primero. El mismo Kaiser, respondiendo hacia finales de febrero a los buenos deseos de su fiel provincia de Brandeburgo, se felicitó públicamente por ver a sus guerreros del 3.er Cuerpo de Ejército a punto de llevar 'la fortaleza más importante de nuestro principal enemigo'. , luego, que el objetivo era tomar Verdún, obtener una victoria decisiva e iniciar un tremendo ataque que llevaría la guerra a un final triunfal.

A continuación, deberíamos examinar las razones que llevaron a los alemanes a seleccionar Verdún como punto vital, la naturaleza del escenario de operaciones y la forma en que se hizo la preparación.

¿Por qué los alemanes se dirigieron a Verdún, una poderosa fortaleza defendida por un sistema completo de obras exteriores independientes? Se pueden encontrar varias razones para esto. En primer lugar, estaban las ventajas estratégicas de la operación. Desde la batalla del Marne y la ofensiva alemana contra St. Mihiel, Verdún había formado un saliente en el frente francés que estaba rodeado por los alemanes en tres lados, noroeste, este y sur, que el resto de los franceses. líneas. Además, Verdún no estaba muy lejos de Metz, el gran arsenal alemán, fuente de armas, alimentos y municiones. Por las mismas razones, la defensa francesa de Verdún se hizo mucho más difícil porque el acceso a la ciudad estaba comandado por el enemigo. De los dos ferrocarriles principales que unen Verdún con Francia, la línea de Lérouville fue cortada por el enemigo en St. Mihiel, el segundo (que pasaba por Châlons) estaba bajo el fuego incesante de la artillería alemana. Solo quedaba una carretera de vía estrecha que conectaba Verdun y Bar-le-Duc. La fortaleza, entonces, estaba casi aislada.

Por otra razón, Verdún estaba demasiado cerca, para la comodidad de los alemanes, de esos inmensos depósitos de mineral de hierro en Lorena que tienen toda la intención de retener después de la guerra. El factor moral involucrado en la caída de Verdún también fue inmenso. Si la fortaleza fuera capturada, los franceses, que la consideran su principal baluarte en el Este, se sentirían enormemente descorazonados, mientras que deleitaría las almas de los alemanes, que contaban con su toma desde el comienzo de la guerra. No han olvidado que la antigua Lotaringia, creada por un tratado firmado hace once siglos en Verdún, se extendía hasta el Mosa. Por último, es probable que el Estado Mayor alemán tuviera la intención de beneficiarse de una cierta negligencia por parte de los franceses, quienes, poniendo demasiada confianza en la solidez de la posición y la naturaleza favorable de la campiña circundante, habían hecho pocos esfuerzos para aumentar su valor defensivo.

Este valor, de hecho, fue grandioso. El teatro de operaciones de Verdún ofrece muchos menos incentivos para una ofensiva que las llanuras de Artois, Picardía o Champagne. La rodadura, la vegetación, la distribución de la población, todo presenta serios obstáculos.

El mapa en relieve de la región de Verdún muestra la división marcada de dos mesetas situadas a ambos lados del río Mosa. La meseta que se eleva en la margen izquierda, hacia el Argonne, desciende por el lado hacia el Mosa en una línea profundamente dentada de acantilados altos pero suavemente inclinados, que incluyen la Butte de Montfaucon, la colina 304 y las alturas de Esnes y Montzéville. . Fragmentos de esta meseta, separados de la masa principal por la acción de los cursos de agua, se encuentran dispersos en largas crestas sobre el espacio comprendido entre la línea de acantilados y el Mosa: las dos colinas de Le Mort Homme (295 metros), la Côte de l'Oie y, más al sur, la cresta de Bois Bourrus y Marre. Al este del río, el país es aún más accidentado. La meseta de esta orilla se eleva abruptamente y termina en la llanura del Woëvre en los acantilados de las Côtes-de-Meuse, que se elevan 100 metros sobre la llanura. Los arroyos que fluyen hacia el Woëvre o hacia el Mosa han desgastado los acantilados y la meseta en un gran número de montículos llamados côtes: la Côte du Talon, Côte du Poivre, Côte de Froideterre y el resto. Los barrancos que separan estos côtes son profundos y largos: los de Vaux, Haudromont y Fleury cortan el corazón mismo de la meseta, dejando entre ellos simplemente estrechas crestas de tierra, fácilmente defendibles.

Estas defensas naturales del país se ven reforzadas por la naturaleza de la vegetación. En el suelo calcáreo bastante estéril de las dos mesetas, los bosques son espesos y numerosos. Al oeste, los accesos de Hill 304 están cubiertos por el bosque de Avocourt. Al este, largas extensiones boscosas —los bosques de Haumont, Caures, Wavrille, Herbebois, la Vauche, Haudromont, Hardaumont, la Caillette y otros— cubren las estrechas cordilleras de tierra y dominan las laderas superiores de los barrancos. Las aldeas, a menudo ubicadas en los puntos más altos de la tierra, ya que sus nombres terminan en mont indican, se transforman fácilmente en pequeñas fortalezas como Haumont, Beaumont, Louvemont, Douaumont. Otros siguen los cursos de agua, lo que facilita su defensa: Malancourt, Béthincourt y Cumières, al oeste del Mosa Vaux al este.

Estas colinas, entonces, así como los barrancos, los bosques y las aldeas situadas favorablemente, facilitaron la defensa del campo. Por otro lado, los asaltantes tenían una gran ventaja: las posiciones francesas estaban divididas en dos por el valle del Mosa, de un kilómetro de ancho y bastante profundo, que, debido a los fondos pantanosos, no podía ser atravesado excepto por los puentes. de Verdun. Por tanto, las tropas francesas de la margen derecha tuvieron que luchar con un río a sus espaldas, poniendo así en peligro su retirada. Un grave peligro, este, ante un enemigo decidido a aprovechar al máximo la circunstancia atacando con una violencia inimaginable.

La preparación alemana fue, desde el principio, formidable y minuciosa. Probablemente estaba en marcha a fines de octubre de 1915, porque en ese momento las tropas seleccionadas para lanzar el primer ataque aplastante fueron retiradas del frente y enviadas a entrenamiento. Así, se reservaron cuatro meses para este propósito. Para realizar el ataque decisivo, los alemanes hicieron una selección de cuatro de sus cuerpos de ejército de primera, el 18 activo, el 7 de reserva, el 15 activo (el cuerpo de Mülhausen) y el 3 activo, compuesto por Brandenburgers. Estas tropas fueron enviadas al interior para someterse a una preparación especial. Además de estos 80.000 o 100.000 hombres, que fueron designados para soportar la peor parte del asalto, la operación sería apoyada por el ejército del Príncipe Heredero a la derecha y por el del General von Strautz a la izquierda: 300.000 hombres más. Se reunieron inmensas masas de artillería para abrir de par en par el camino que catorce líneas de ferrocarril unían desde todas las direcciones las corrientes de armas y municiones. Se transportó artillería pesada desde los frentes ruso y serbio. En esta operación no se utilizaron piezas ligeras; al principio, en todo caso, sólo cañones de gran calibre, superior a 200 milímetros, muchos de 370 y 420 milímetros.

Los planes de batalla se basaron, de hecho, en el poder ofensivo de la artillería pesada. Su inspiración provino de los eventos de 1915 en Champagne, donde la artillería francesa había roto tan completamente la primera línea alemana que la infantería pudo hacer su trabajo con pérdidas insignificantes. La nueva fórmula era correr, 'La artillería ataca, la infantería toma posesión'. En otras palabras, un terrible bombardeo iba a jugar sobre cada metro cuadrado del terreno a ser capturado cuando se decidió que la pulverización había sido suficiente, un Se enviaría un grupo de exploración de infantería para examinar la situación; detrás de ellos vendrían los pioneros y luego la primera ola del asalto. En caso de que el enemigo aún resistiera, la infantería se retiraría y dejaría el campo una vez más a la artillería. El avance debía ser lento, metódico y cierto.

El punto elegido para el ataque fue la meseta en la orilla derecha del Mosa. Los alemanes evitarían así el obstáculo de los acantilados de Côtes de Meuse y, tomando las crestas y pasando por los barrancos, podrían descender en Douaumont, que domina toda la región, y desde allí caer sobre Verdun y capturar los puentes. . Al mismo tiempo, el ala derecha alemana asaltaría el Mosa, el ala izquierda completaría el movimiento de cerco, y todo el ejército francés de Verdún, repelido al río y atacado por la retaguardia, sería capturado o destruido.

El plan se elaboró ​​meticulosamente, incluso se informa que todos los coronel de los regimientos que iban a participar en la operación habían sido convocados al Gran Cuartel General de Charleville, y que se llevó a cabo una especie de ensayo general en presencia del Kaiser. . Como al comienzo de la guerra, los alemanes sintieron que el éxito estaba asegurado. Habían tomado todas las precauciones, sus recursos eran inmensos, su adversario se había vuelto descuidado. No podían fallar. Pero una vez más Alemania había contado sin el temple y la adaptabilidad de los soldados franceses, su genio para la improvisación y su espíritu de abnegación.

Con una preparación tan minuciosa, los alemanes sintieron que el concurso sería breve. De hecho, la batalla de Verdún duró no menos de diez meses, del 21 de febrero al 16 de diciembre, y en su curso se desarrollaron varias fases que los alemanes apenas habían previsto. Primero que nada, vino el formidable Ataque alemán, con su cosecha de éxito durante los primeros días del ataque frontal, que pronto fue frenado y obligado a desgastarse en infructuosos ataques de flanco, se mantuvo hasta el 9 de abril. Después de esta fecha, el programa alemán se volvió más modesto: simplemente deseaban mantener en Verdún suficientes tropas francesas para prevenir una ofensiva en algún otro punto. Este fue el período de "fijación alemana, ’Que dura desde abril hasta mediados de julio. Entonces se convirtió en el objetivo de los franceses, a su vez, mantener a las fuerzas alemanas en Verdún e impedir su traslado al Somme. Este fue el período de "Fijación" francesa que culminó con los éxitos de octubre y diciembre.

El primer ataque alemán fue el momento más intenso y crítico de la batalla. El violento ataque frontal a la meseta al este del Mosa, magníficamente ejecutado, al principio se llevó todo por delante. Este éxito se debió a la minuciosidad de los preparativos, a la admirable estrategia, y también a las debilidades de los franceses. Los comandantes de Verdún habían mostrado falta de previsión. Durante más de un año, este sector había estado tranquilo y se depositó una confianza indebida en la fortaleza natural de la posición. Había muy pocas trincheras, muy pocos cañones, muy pocas tropas. Estos soldados, además, tenían poca experiencia en el campo en comparación con los que llegaron más tarde para reforzarlos y era su tarea hacer frente al ataque más terrible jamás conocido.

En la mañana del 21 de febrero, la artillería alemana abrió un fuego de infernal intensidad. Esta artillería había sido traída en cantidades inimaginables. Los aviadores franceses que sobrevolaron las posiciones enemigas localizaron tantas baterías que dejaron de marcarlas en sus mapas, el número era demasiado grande. El bosque de Grémilly, al noreste del punto de ataque, era solo una gran nube atravesada por relámpagos. Una avalancha de proyectiles cayó sobre las posiciones francesas, aniquilando la primera línea, atacando las baterías e intentando silenciarlas, y encontrando su marca hasta la ciudad de Verdún. A las cinco de la tarde, las primeras oleadas de infantería se adelantaron al asalto y llevaron las avanzadas posiciones francesas en los bosques de Haumont y Caures. El 22, la izquierda francesa fue empujada hacia atrás durante una distancia de unos cuatro kilómetros.

Al día siguiente se produjo un terrible enfrentamiento a lo largo de toda la línea de ataque, resultando hacia el anochecer en la retirada de ambas alas francesas de la izquierda Samognieux fue tomada por los alemanes de la derecha ocuparon la posición fuerte de Herbebois, que cayó tras una magnífica resistencia.

La situación se desarrolló rápidamente el día 24. Los alemanes envolvieron el centro francés, que formó un saliente a las dos de la tarde capturaron la importante posición central de Beaumont, y al anochecer habían llegado a Louvemont y al bosque de La Vauche, reuniendo miles de prisioneros. En la mañana del día 25, el enemigo, aprovechando la creciente confusión del mando francés, asaltó Bezonvaux y, tras algunos contratiempos, entró en el fuerte de Douaumont, que encontraron evacuado.

La victoria alemana parecía ahora asegurada. En menos de cinco días, las tropas asaltantes enviadas hacia adelante sobre la meseta habían penetrado las posiciones francesas a una profundidad de ocho kilómetros, y eran dueños de los elementos más importantes de la defensa de la fortaleza. Parecía como si nada pudiera detener su embestida. Verdún y sus puentes estaban a solo siete kilómetros de distancia. El propio comandante de la región fortificada propuso evacuar toda la margen derecha del Mosa. Las tropas establecidas en el Woëvre ya estaban retrocediendo hacia los acantilados de Côtes de Meuse. Afortunadamente, ese mismo día llegaron a Verdún algunos hombres de recursos, junto con refuerzos sustanciales. El general de Castelnau, jefe del Estado Mayor, ordenó a las tropas de la margen derecha resistir a toda costa. Y en la noche del 25, el general Pétain asumió el mando de todo el sector. Los Zuavos, en la margen izquierda, se mantenían firmes como rocas en la Côte du Poivre, que corta el acceso desde el valle a Verdun. Durante este tiempo, los alemanes, que venían de Douaumont, ya habían llegado a la Côte de Froideterre, y los artilleros franceses, flanqueados, vertieron su fuego sobre las masas grises como con rifles. Fue en este momento que la 39ª división del famoso 20º Cuerpo de Ejército francés de Nancy se encontró con el enemigo a la intemperie y, después de una furiosa lucha cuerpo a cuerpo, rompió la columna vertebral del ataque.

Ese fue el final. El maremoto alemán no pudo ir más lejos. Hubo luchas feroces durante varios días más, pero todo fue en vano. A partir del 26, cinco contraataques franceses hicieron retroceder al enemigo hasta un punto justo al norte del fuerte de Douaumont y recuperaron la aldea del mismo nombre. Durante tres días las fuerzas atacantes alemanas intentaron infructuosamente forzar estas posiciones, sus pérdidas fueron terribles y ya tenían que llamar a una división de refuerzo. Después de dos días de tranquilidad, la contienda comenzó de nuevo en Douaumont, que fue atacada por todo un cuerpo de ejército y el 4 de marzo encontró el pueblo nuevamente en manos alemanas. El ímpetu del gran golpe se había roto, sin embargo, después de cinco días de éxito, el ataque había fracasado.

¿Debían entonces los alemanes renunciar a Verdún? Después de tan vastos preparativos, después de tan grandes pérdidas, después de haber despertado tantas esperanzas, esto parecía imposible a los líderes del ejército alemán. El ataque frontal debía haber sido seguido por el ataque de las alas, y ahora se planeó llevarlo a cabo con la ayuda del ejército del Príncipe Heredero, que aún estaba intacto. De esta manera, el plan dispuesto tan juiciosamente se llevaría a cabo de la manera designada. Sin embargo, en lugar de agregar el toque final a la victoria, estas alas ahora tenían la tarea de ganarla por completo, y la diferencia no es pequeña.

Estos ataques de flanco se llevaron a cabo durante más de un mes (del 6 de marzo al 9 de abril) a ambos lados del río simultáneamente, con una intensidad y poder que recordaba los primeros días de la batalla. Pero los franceses ahora estaban en guardia. Habían recibido grandes refuerzos de artillería y los ágiles '75', gracias a su velocidad y precisión, cerraban las posiciones atacadas por una terrible cortina de fuego. Además, su infantería se las ingenió para atravesar la barrera de fuego del enemigo, esperar tranquilamente hasta que la infantería de asalto estuviera a menos de 30 metros de ellos y luego soltar los cañones de fuego rápido. También fueron comandados por jefes enérgicos y brillantes: el general Pétain, que compensó las insuficientes comunicaciones ferroviarias con la retaguardia poniendo en movimiento una gran corriente de más de 40.000 camiones de motor, todos viajando en horario estricto y el general Nivelle, que dirigió las operaciones en la margen derecha del río, antes de tomar el mando del Ejército de Verdún. Los éxitos alemanes de los primeros días no se repitieron.

Estos nuevos ataques comenzaron a la izquierda del Mosa. Los alemanes intentaron cambiar la primera línea de la defensa francesa trabajando a lo largo del río y luego capturar la segunda línea. El 6 de marzo, dos divisiones asaltaron las aldeas de Forges y Regnéville y atacaron los bosques de Corbeaux en la Côte de l’Oie, que capturaron el día 10. Después de varios días de preparación, cayeron repentinamente sobre uno de los elementos importantes de la segunda línea, la colina de Le Mort Homme, pero no pudieron llevarlo (14-16 de marzo). Rechazados por la derecha, intentaron con la izquierda. El 20 de marzo, un cuerpo de tropas escogidas que acababa de regresar del frente ruso, la 11a División bávara, asaltó las posiciones francesas en el bosque de Avocourt y se trasladó a la colina 304, donde se afianzó por un corto tiempo antes de ser rechazados con pérdidas. del 50 al 60 por ciento de sus efectivos.

Al mismo tiempo, los alemanes atacaban furiosamente las posiciones del ala derecha francesa al este del Mosa. Del 8 al 10 de marzo, el Príncipe Heredero volvió a adelantar las tropas que habían sobrevivido a la dura prueba de los primeros días y les añadió las nuevas fuerzas del 5º Cuerpo de Reserva. La acción se desarrolló a lo largo de la Côte du Poivre, especialmente al este de Douaumont, donde se dirigió contra el pueblo y el fuerte de Vaux. Los resultados fueron negativos, excepto por una ligera ganancia en los bosques de Hardaumont. El 3.er Cuerpo había perdido 22.000 hombres desde el 21 de febrero, es decir, casi toda su fuerza original. El V Cuerpo fue simplemente masacrado en las laderas de Vaux, sin poder llegar al fuerte. Los nuevos atentados contra esta posición, los días 16 y 18 de marzo, no fueron más fructíferos. La batalla de la derecha, entonces, también se perdió.

Los alemanes aguantaron lúgubremente. Quedaba por hacer un último esfuerzo. Después de una pausa de seis días (22-28 de marzo) se reanudaron los combates salvajes a ambos lados del río. En la margen derecha, del 31 de marzo al 2 de abril, los alemanes se afianzaron en el barranco de Vaux y en sus laderas, pero los franceses los desalojaron al día siguiente, infligiendo grandes daños, y los obligaron a regresar a Douaumont.

Su mayor esfuerzo se realizó en la margen izquierda. Aquí los franceses recuperaron los bosques de Avocourt del 30 de marzo al 8 de abril, sin embargo, los alemanes lograron irrumpir en la primera línea de sus adversarios, y el 9 de abril, un soleado día de reposo, lanzaron un ataque contra toda la segunda línea, a lo largo de un frente de 11 kilómetros, desde Avocourt hasta el Mosa. Hubo una lucha tremenda, la más dura que había tenido lugar desde el 26 de febrero, y una digna secuela del ataque frontal original. La preparación de la artillería fue larga y minuciosa. La colina de Le Mort Homme, dijo un testigo ocular, humeaba como un volcán con innumerables cráteres. El asalto se lanzó al mediodía, con cinco divisiones, y en dos horas se había hecho añicos. Siguieron nuevos ataques, pero menos ordenados, menos numerosos y más apáticos, hasta la puesta del sol. El jaque mate fue completo. "El 9 de abril", dijo el general Pétain a sus tropas, "es un día lleno de gloria para sus armas. Los feroces ataques de los soldados del Príncipe Heredero se han rechazado en todas partes.Infantería, artillería, zapadores y aviadores del Segundo Ejército se han enfrentado en heroísmo. Valor, hombres: en les aura!

Y, de hecho, este gran ataque del 9 de abril fue el último esfuerzo general realizado por las tropas alemanas para llevar a cabo el programa de febrero: capturar Verdún y aniquilar al ejército francés que lo defendía. Tenían que ceder. Los franceses estaban en guardia ahora que tenían artillería, municiones y hombres. Los defensores empezaron a actuar con tanta fuerza como los atacantes: tomaron la ofensiva, reconquistaron los bosques de La Caillette y ocuparon las trincheras antes de Le Mort Homme. Los planes alemanes se arruinaron. Había que pensar en algún otro plan.

3. La batalla de la "fijación" alemana

En lugar de emplear sólo ocho divisiones de excelentes tropas, como se había planeado originalmente, los alemanes habían arrojado poco a poco al horno de fuego treinta divisiones. No se podía permitir que este enorme sacrificio contara para nada. Por tanto, el Alto Mando alemán decidió asignar un objeto menos pretencioso a la empresa abortada. La ofensiva del Príncipe Heredero había fracasado pero, en todo caso, podría tener éxito en prevenir una ofensiva francesa. Por esta razón era necesario que Verdún siguiera siendo un deporte doloroso, un sector continuamente amenazado, donde los franceses se verían obligados a enviar un flujo constante de hombres, material y municiones. Entonces se insinuaba en todos los periódicos alemanes que la lucha en Verdún era una batalla de desgaste, que desgastaría la fuerza de los franceses poco a poco. Ahora no se hablaba de truenos, todo era `` el asedio de Verdún ''. Esta vez expresaron el verdadero propósito del Estado Mayor alemán, la lucha que siguió a la lucha del 9 de abril tomó ahora el carácter de una batalla de fijación, en la que los alemanes intentaron mantener las unidades más fuertes de sus adversarios en Verdún y evitar que fueran trasladadas a otra parte. Este estado de cosas duró desde mediados de abril hasta bien entrado julio, cuando el progreso de la ofensiva de Somme mostró a los alemanes que sus esfuerzos habían sido inútiles.

Es cierto que durante esta nueva fase de la batalla, el vigor ofensivo de los alemanes y su procedimiento de ataque fueron todavía formidables. Su artillería continuó realizando prodigios. Ahora habían entrado en acción las piezas de calibre medio, en particular las de 150 mm. cañones, con su asombrosa movilidad de fuego, que bombardearon la primera línea francesa, así como sus comunicaciones y baterías, a la velocidad del rayo. Esta tormenta de artillería continuó día y noche; fue la implacable y aplastante continuidad del fuego lo que agotó al adversario y convirtió la batalla de Verdún en un infierno en la tierra. Sin embargo, había una diferencia importante: los ataques de infantería ahora tenían lugar en áreas restringidas, que rara vez tenían más de dos kilómetros de extensión. La lucha fue continua, pero desconectada. Además, rara vez estaba en marcha en ambos lados del río a la vez. Hasta finales de mayo los alemanes hicieron todo lo posible por la izquierda, luego las actividades francesas los llevaron de nuevo al lado derecho, y allí atacaron con furia hasta mediados de julio.

El final de abril fue un período de recuperación para los alemanes. Seguían sufriendo la confusión provocada por los reveses de marzo, y especialmente del 9 de abril. Sólo se realizaron dos intentos de ofensiva, uno en la Côte du Poivre (18 de abril) y otro en el frente sur de Douaumont. Ambos fueron rechazados con grandes pérdidas. Los franceses, a su vez, atacaron el 15 de abril cerca de Douaumont, el 28 al norte de Le Mort Homme. No fue hasta mayo que se revelaron las nuevas tácticas alemanas: ataques vigorosos, pero parciales, dirigidos ahora contra un punto, ahora contra otro.

El 4 de mayo se inició una terrible preparación de artillería, dirigida contra la colina 304. A esto le siguieron ataques de infantería, que subieron por las laderas devastadas por los proyectiles, primero al noroeste, luego al norte y finalmente al noreste. El ataque del 7 fue realizado por tres divisiones de tropas frescas que no habían estado en acción antes de Verdún. No se obtuvieron ganancias. Cada metro de terreno tomado en la primera carrera fue recuperado por los contraataques franceses. Durante la noche del 18 se realizó un salvaje ataque contra los bosques de Avocourt, sin el menor éxito. Los días 20 y 21 se lanzaron tres divisiones contra Le Mort Homme, que finalmente tomaron pero no pudieron ir más lejos. Los días 23 y 24 fueron terribles. Los alemanes asaltaron el pueblo de Cumières, no hicieron ningún intento de avanzar más. Las batallas de la orilla izquierda del río habían terminado ahora en este lado del Mosa; sólo habría combates locales sin importancia, y el habitual fuego de artillería.

Este desplazamiento de la actividad ofensiva alemana del lado izquierdo del Mosa hacia la derecha se explica por la actividad mostrada al mismo tiempo en este sector por los franceses. El mando francés no se dejó engañar por las tácticas alemanas con las que pretendían utilizar sus fuerzas para la futura ofensiva de Somme. Para ellos Verdún era un sector de sacrificios al que enviaban, de ahora en adelante, pocos hombres, escasas municiones y solo artillería del tipo más antiguo. Su objetivo era solo mantenerse firmes, a toda costa. Sin embargo, los generales a cargo de esta ingrata tarea, Pétain y Nivelle, decidieron que el mejor plan defensivo consistía en atacar al enemigo. Para ello, seleccionaron a un soldado bronceado en los campos de batalla de África Central, Sudán y Marruecos, el general Mangin, que estaba al mando de la 5ª División y ya había jugado un papel destacado en la lucha por Vaux, en marzo. El 21 de mayo, la división de Mangin atacó en la orilla derecha del Mosa y ocupó las canteras de Haudromont. El 22 asaltó las líneas alemanas por una longitud de dos kilómetros y tomó el fuerte de Douaumont con la excepción de un saliente.

Los alemanes respondieron a esto con la mayor energía durante dos días y dos noches, la batalla se desarrolló alrededor de las ruinas del fuerte. Finalmente, en la noche del 24, dos nuevas divisiones bávaras lograron ponerse en pie en esta posición, a la que los franceses mantuvieron los acercamientos inmediatos. Este vigoroso esfuerzo alarmó al enemigo, y desde ahora, hasta mediados de julio, todas sus fuerzas se concentraron en la margen derecha del río.

Esta contienda de la margen derecha comenzó el 31 de mayo. Es, quizás, el capítulo más sangriento, el más terrible, de todas las operaciones antes de Verdún porque los alemanes habían decidido capturar metódicamente, una a una, todas las posiciones francesas, y conseguir A la ciudad. La primera apuesta de este juego fue la posesión del fuerte de Vaux. El acceso a él fue cortado a los franceses por una andanada de fuego de una intensidad sin precedentes al mismo tiempo que se realizaba un asalto contra las trincheras que flanqueaban el fuerte, y también contra las defensas de los bosques de Fumin. El 4 de junio el enemigo alcanzó la superestructura del fuerte y tomó posesión, lanzando granadas de mano y gas asfixiante sobre la guarnición, que fue encerrada en las casamatas. Tras una heroica resistencia los defensores sucumbieron a la sed y se rindieron el 7 de junio.

Ahora que Vaux fue capturado, la actividad alemana se dirigió contra las ruinas del pequeño fuerte de Thiaumont, que bloquea el camino a la Côte de Froideterre, y contra el pueblo de Fleury, dominando la desembocadura de un barranco que conduce al Mosa. Del 8 al 20 de junio, terribles combates ganaron para los alemanes la posesión de Thiaumont el 23, seis divisiones, que representaban un total de al menos 70.000 hombres, fueron lanzadas contra Fleury, que mantuvieron del 23 al 26. Los franceses, impávidos, volvieron a la carga. El 30 de agosto volvieron a ocupar Thiaumont, lo perdieron a las tres y media del mismo día, lo recuperaron a las cuatro y media y fueron expulsados ​​nuevamente dos días después. Sin embargo, permanecieron cerca del reducto y del pueblo.

Los alemanes luego giraron hacia el sur, contra las fortificaciones que dominaban las crestas y barrancos. Allí, en una colina, se encuentra el fuerte de Souville, aproximadamente a la misma altura que Douaumont. El 3 de julio capturaron la batería de Damloup, al este el día 12, después de insignificantes combates, enviaron una enorme masa de tropas que llegaron hasta el fuerte y batería de L'Hôpital. Un contraataque los ahuyentó de nuevo, pero se hundieron a unos 800 metros de la posición.

Después de todo, ¿qué habían logrado? Durante doce días se habían enfrentado a la inutilidad de estos sangrientos sacrificios. Verdún estaba fuera de alcance, la ofensiva del Somme estaba en marcha, y los franceses estaban ante las puertas de Péronne. Decididamente, la Batalla de Verdún se perdió. Ni la embestida del primer período ni las batallas de fijación habían logrado el fin deseado. Ahora era imposible desperdiciar en este campo de la muerte las municiones y las tropas que el ejército alemán necesitaba desesperadamente en Péronne y Bepaume. Los líderes del Estado Mayor alemán aceptaron la situación. Verdún no mostró más interés por ellos.

4. La batalla de la "fijación" francesa

Verdún, sin embargo, siguió siendo de gran interés para los franceses. En primer lugar, no pudieron soportar ver al enemigo atrincherado a cinco kilómetros de la codiciada ciudad. Además, era muy importante para ellos evitar que los alemanes debilitaran el frente de Verdún y transfirieran a sus hombres y armas al Somme. Las tropas francesas, por tanto, iban a tomar la iniciativa de las manos de los alemanes e inaugurar, a su vez, una batalla de fijación. Esta nueva situación presentó dos fases: en julio y agosto los franceses se conformaron con preocupar al enemigo con pequeñas fuerzas y obligarlo a combatir en octubre y diciembre el general Nivelle, bien provisto de tropas y material, pudo asestar dos golpes vigorosos que les quitó a los alemanes la mayor parte de todo el territorio que habían ganado desde el 21 de febrero.

Desde el 15 de julio al 15 de septiembre, se desarrollaron furiosos combates en las laderas de la meseta que se extendía desde Thiaumont hasta Damloup. Esta vez, sin embargo, fueron los franceses quienes atacaron salvajemente, quienes tomaron tierra y quienes tomaron prisioneros. Tan impetuosos fueron que sus adversarios, que no pedían más que silencio, se vieron obligados a estar constantemente en guardia y a lanzar costosos contraataques.

La contienda se desencadenó con más amargura sobre las ruinas de Thiaumont y Fleury. El 15 de julio, los zuavos irrumpieron en la parte sur del pueblo, solo para ser expulsados ​​nuevamente. Sin embargo, los días 19 y 20 los franceses liberaron a Souville, y del 20 al 26 se acercaron a Fleury y avanzaron paso a paso, tomando 800 prisioneros. Un ataque general, realizado el 3 de agosto, llevó el fuerte de Thiaumont y el pueblo de Fleury, con 1500 prisioneros. Los alemanes reaccionaron violentamente el 4 de agosto volvieron a ocupar Fleury, una parte de la cual fue recuperada por los franceses esa misma noche. Del 5 al 9 la lucha se prolongó sin cesar, día y noche, en las ruinas del pueblo. Durante este tiempo, los adversarios tomaron y volvieron a tomar Thiaumont, que los alemanes ocuparon después del 8. Pero el 10, el regimiento colonial de Marruecos llegó a Fleury, preparó cuidadosamente el asalto, lo entregó el 17 y capturó las porciones norte y sur del pueblo, rodeando la parte central, que ocuparon el 18. Desde ese día, Fleury permaneció en manos francesas. Los contraataques alemanes del 18, 19 y 20 de agosto fueron infructuosos. Los coloniales marroquíes mantuvieron su conquista con firmeza.

El 24, los franceses comenzaron a avanzar al este de Fleury, a pesar de los incesantes ataques que se intensificaron el 28. Trescientos prisioneros fueron tomados entre Fleury y Thiaumont el 3 de septiembre, y 300 más cayeron en sus manos en los bosques de Vaux-Chapître. El día 9 tomaron 300 más antes de Fleury.

Se puede observar que las tropas francesas habían cumplido concienzudamente el programa que se les había encomendado de atacar implacablemente al enemigo, obligándolo a contraatacar, y tenencia él en Verdún. Pero el Alto Mando iba a superarse a sí mismo. Mediante fuertes ataques, se propuso llevar las posiciones fuertes que los alemanes habían comprado caro, de febrero a julio, al precio de cinco meses de terrible esfuerzo. Este nuevo plan estaba destinado a cumplirse el 24 de octubre y el 15 de diciembre.

Verdún ya no era visto por los franceses como un 'sector sacrificial'. A este ataque del 24 de octubre, destinado a establecer de una vez por todas la superioridad del soldado de Francia, se decidió a consagrar todo el tiempo y toda la energía que se consideraron necesarios. Se colocó en posición una fuerza de artillería que el propio general Nivelle declaró que era de una fuerza excepcional; esta vez no se trataba de una artillería pasada de moda, sino de magníficas piezas nuevas, entre ellas cañones de largo alcance de 400 milímetros de calibre. Los alemanes tenían quince divisiones en el frente de Verdún, pero el mando francés lo juzgó suficiente para realizar el ataque con tres divisiones, que avanzaron a lo largo de un frente de siete kilómetros. Estos, sin embargo, estaban formados por excelentes tropas, retiradas del servicio en las primeras líneas y entrenadas durante varias semanas, que conocían cada centímetro del terreno y estaban llenas de entusiasmo. El general Mangin era su comandante.

La artillería francesa abrió fuego el 21 de octubre, martillando las posiciones enemigas. Un leve ataque obligó a los alemanes a revelar la ubicación de sus baterías, más de 130 de las cuales fueron descubiertas y silenciadas. A las 11.40 a.m. del 24 de octubre, el asalto comenzó en la niebla. Las tropas avanzaron a la carrera, precedidas por una andanada de fuego. A la izquierda, los puntos objetivo se alcanzaron a las 14.45 horas y se capturó el pueblo de Douaumont. El fuerte fue asaltado a las 3 en punto por los coloniales marroquíes, y los pocos alemanes que resistieron allí se rindieron cuando llegó la noche. A la derecha, los bosques que rodean Vaux se apresuraron a la velocidad del rayo. La batería de Damloup fue tomada por asalto. Solo Vaux resistió. Para reducirlo, se renovó la preparación de la artillería del 28 de octubre al 2 de noviembre, y los alemanes evacuaron el fuerte sin luchar en la mañana del 2 de noviembre. Mientras se retiraban, los franceses ocuparon las aldeas de Vaux y Damloup, al pie del côtes.

Así, el ataque a Douaumont y Vaux resultó en una verdadera victoria, atestiguada por la reocupación de todo el terreno perdido desde el 25 de febrero, la captura de 15 cañones y más de 6000 prisioneros. Esto también, a pesar de las órdenes recibidas sobre los prisioneros alemanes que les ordenaban "resistir a toda costa" (25ª División) y "hacer una defensa desesperada" (von Lochow). El mando francés, animado por este éxito, decidió hacerlo aún mejor y avanzar más hacia el noreste.

Las operaciones del 15 de diciembre fueron más difíciles. Fueron dirigidos contra una zona ocupada por el enemigo durante más de nueve meses, tiempo durante el cual había construido una gran red de trincheras de comunicación, ferrocarriles de campaña, excavaciones construidas en las laderas, fortalezas y reductos. Además, el ataque francés tuvo que partir de un terreno desfavorable, donde desde finales de febrero se libraban incesantes combates, donde el suelo, aplastado por millones de proyectiles, se había reducido a una especie de ceniza volcánica, transformada por la lluvia en una masa de barro pegajoso en el que los hombres habían sido tragados corporalmente. Se necesitaron dos divisiones completas para construir veinticinco kilómetros de carreteras y diez kilómetros de vías férreas, hacer excavaciones y trincheras y poner la artillería en posición. Todo estaba listo en cinco semanas, pero los alemanes, al descubrir lo que se estaba preparando, habían proporcionado formidables medios de defensa.

El frente a atacar estaba en manos de cinco divisiones alemanas. Otros cuatro se mantuvieron en reserva en la retaguardia. En el lado francés, el general Mangin tenía cuatro divisiones, tres de las cuales estaban compuestas por hombres selectos, veteranos de Verdún. La preparación de la artillería, realizada principalmente con piezas de 220, 274 y 370 mm., Duró tres días completos. El asalto se desató el 15 de diciembre, a las 10 a.m. a la izquierda se alcanzaron los objetivos franceses al mediodía, todo el espolón de Hardaumont a la derecha fue rápidamente capturado, y solo una parte del centro alemán aún resistía, al este de Bezonvaux. Esto se redujo al día siguiente. La Côte du Poivre fue tomada por completo Vacherauville, Louvemont, Bezonvaux también. El frente estaba ahora a tres kilómetros del fuerte de Douaumont. Los franceses tomaron más de 11.000 prisioneros y 115 cañones. Durante todo un día sus partidas de reconocimiento pudieron avanzar frente a los nuevos embargos, destruyendo baterías y trayendo prisioneros, sin encontrar ninguna resistencia seria.

El éxito fue innegable. Como respuesta a las propuestas de paz alemanas del 12 de diciembre, la Batalla de Verdún terminó como una verdadera victoria y esta magnífica operación, en la que los franceses habían demostrado tanta superioridad en infantería y artillería, parecía ser una promesa de triunfos futuros.

Se llega fácilmente a la conclusión. En febrero y marzo, Alemania quiso poner fin a la guerra aplastando al ejército francés en Verdún. Ella falló por completo. Luego, de abril a julio, quiso agotar los recursos militares franceses mediante una batalla de fijación. Nuevamente falló. La ofensiva de Somme fue fruto de Verdún. Más tarde, de julio a diciembre, no pudo eludir el dominio de los franceses, y los últimos enfrentamientos, junto con las vanas luchas de los alemanes durante seis meses, demostraron hasta qué punto los hombres del general Nivelle habían ganado la partida.

La batalla de Verdún, que comenzó como una brillante ofensiva alemana, terminó como una victoria ofensiva para los franceses. Y así, este terrible drama es un epítome de toda la gran guerra: un breve período de éxito para los alemanes al principio, debido a una tremenda preparación que tomó por sorpresa a los adversarios descuidados: primeros momentos terribles y agonizantes, pronto compensados ​​por energía, heroísmo , y el espíritu de sacrificio y finalmente, victoria para los Soldados de Derecho.


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